Pourquoi George McClellan n'a-t-il pas agi ?

Pourquoi George McClellan n'a-t-il pas agi ?


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Je regarde Ken Burns La guerre civile, et il dépeint George McClellan comme quelqu'un qui était parfaitement préparé à remporter des victoires significatives contre la Confédération, mais qui a simplement décidé de ne rien faire, parce qu'il ne faisait pas confiance au jugement de Lincoln. Burns semble prendre parti contre McClellan à cet égard, mais je me demande s'il s'agit d'une opinion répandue à propos de McClellan ou s'il y en a qui soutiennent son jugement sur Lincoln et sa décision de ne pas agir.


George McClellan était un « wizz kid » promu commandant de l'armée du Potomac à l'âge de 34 ans. Il était superbement entraîné (à West Point) et entraînait bien ses hommes, mais manquait de confiance en soi pour des combats sérieux qui viennent avec l'expérience. .

http://legacy.bishopireton.org/faculty/jaspere/McClellan.htm

Il a lui-même admis : « Cela aurait été mieux pour moi personnellement si ma promotion avait été retardée d'un an ou plus. C'était peut-être une affaire de trop - obtenu trop tôt à trop peu de frais. (Leckie, 410)


La question a intrigué les historiens depuis. Il est difficile de regarder ailleurs que dans le maquillage de McClellan, ce qui a conduit à de nombreuses psychanalyses de McClellan.

Il avait une immense capacité administrative. Ce n'est pas trop dire qu'il a sauvé l'Union, avec sa formation de l'Armée du Potomac après Bull Run. Sa campagne de la péninsule est arrivée à moins de 4 milles de Richmond.

Mais il est également vrai que McClellan était étrangement timide quand est venu le temps de forcer la question. Il a gâché d'innombrables opportunités, apparemment bloqué par des obstacles insignifiants. Il semblait manquer d'initiative. De plus, Lee s'est complètement mis dans sa tête. Il est difficile d'imaginer Grant s'arrêter pendant un mois à Yorktown, comme l'a fait McClellan, plutôt que de s'y arrêter au cours de ses deux premières heures.

Finalement, personne ne le sait. McClellan reste un personnage compliqué.


Un problème était sa connaissance de l'armée confédérée. Presque toute la bonne cavalerie est allée avec le Sud, et sans éclaireurs, il a été réduit à se fier à Pinkerton pour les estimations de renseignement. Je doute qu'ils aient été payés à un taux fixe par soldat confédéré signalé, mais le résultat aurait été à peu près le même.

Ainsi, McClellan avançait, relativement aveugle, contre des forces qui auraient été considérablement plus grandes que les siennes. Des généraux plus déterminés que McClellan ont eu des problèmes dans ces circonstances.


George B. McClellan

George B. McClellan était un éminent chef militaire et politique américain du XIXe siècle.

George Brinton McClellan est né dans une famille d'élite de Philadelphie le 3 décembre 1826. Il a fréquenté l'Université de Pennsylvanie mais n'a pas obtenu son diplôme. McClellan a été admis à la West Point Academy en 1842, avant son seizième anniversaire. Il est diplômé en 1846, deuxième de sa promotion.

Les premières expériences de combat de McClellan ont eu lieu pendant la guerre américano-mexicaine, au cours de laquelle il a été enrôlé comme lieutenant du génie sous le général Winfield Scott. Décrit comme intrépide et galant sous le feu, McClellan a reçu des brevets de premier lieutenant à Contreras-Churubusco, suivi d'une promotion de capitaine à Chapultepec. Après la guerre américano-mexicaine, McClellan est retourné à West Point en tant qu'instructeur adjoint jusqu'à sa réaffectation pour explorer la frontière occidentale, y compris l'Oregon et le sud-ouest. En 1855, le secrétaire à la Guerre de l'époque, Jefferson Davis, envoya McClellan voyager à travers l'Europe pour étudier les tactiques utilisées pendant la guerre de Crimée. À son retour, McClellan a publié son rapport militaire, Armées d'Europe, qui a détaillé son analyse de ce qu'il a vu en voyageant.

En 1857, McClellan se retire de l'armée et devient ingénieur en chef de l'Illinois Central Railroad. Après son mandat d'ingénieur en chef, il est promu président de l'Ohio and Mississippi River Railroad, dont le siège est situé à Cincinnati.

McClellan est revenu à l'armée à cause du déclenchement de la guerre civile en 1861. Alors qu'il était opposé à l'abolition pure et simple de l'esclavage, son allégeance résidait finalement dans la préservation de l'Union. McClellan a accepté le poste de commandant de l'armée de volontaires de l'Ohio en 1861. Le gouverneur de l'Ohio, William Dennison, a envoyé McClellan et Jacob Cox à l'arsenal de l'État à Columbus pour enquêter sur les armes à feu et les autres fournitures que l'Ohio avait sous la main pour aider à équiper les unités de milice de l'État. . Les deux hommes ont découvert quelques caisses de mousquets à canon lisse rouillés, des harnais pour chevaux moisis et des canons de six livres qui ne pouvaient pas être tirés. Malgré le manque d'équipement, Dennison a encouragé les communautés de l'Ohio à relancer le système de milice et à former des unités qu'elles enverraient à Columbus, la capitale de l'État. Dennison a confié à McClellan le commandement de ces unités et lui a demandé de créer une force professionnelle à partir des volontaires.

Le régime d'entraînement exceptionnel que McClellan exige de ces nouvelles recrues lui vaut l'estime à Washington et il devient bientôt major général dans l'armée américaine. Il a été placé en charge du département de l'Ohio. Le premier plan d'action de McClellan fut de disperser de petites unités de l'autre côté de la rivière Ohio jusqu'en Virginie occidentale pour fragmenter les divisions confédérées. En raison du soutien constant et efficace de ses troupes à la grande armée de l'Union, McClellan a été surnommé «le jeune Napoléon». Après la défaite de l'Union lors de la première bataille de Bull Run, le président Abraham Lincoln remplace le général Irvin McDowell en tant que commandant de l'armée du Potomac par McClellan. McClellan passa le reste de 1861 à recruter des volontaires et à les former pour devenir des soldats professionnels.

Lorsque le général Winfield Scott a pris sa retraite en 1861, McClellan a été promu général en chef de l'armée de l'Union. Cependant, McClellan a rapidement commencé à se différencier de ses opinions tactiques par rapport à ses dirigeants, y compris le président Lincoln. McClellan est tombé sous la croyance que l'armée confédérée était supérieure à l'armée de l'Union et il a donc conclu qu'une offensive massive contre le Sud serait déconseillée. Le président Lincoln et le secrétaire à la Guerre Edwin Stanton étaient tous deux préoccupés par l'hésitation de McClellan à lancer une invasion. En conséquence, ils ont retiré McClellan en tant que général en chef et lui ont demandé de se concentrer sur une avance vers le sud.

McClellan et l'armée du Potomac entreprirent de s'emparer de la capitale confédérée de Richmond, en Virginie, au début de 1862. Espérant prendre le flanc des armées confédérées en défense et entrer dans Richmond sans opposition, McClellan transporta son armée par bateau jusqu'à la forteresse de Monroe, située sur le Virginia Péninsule, début de la campagne de la Péninsule. McClellan, bien qu'initialement réussi à débarquer et à déplacer son armée vers Richmond, a permis aux défenseurs confédérés largement inférieurs en nombre, sous le commandement du général Joseph E. Johnston, de se retirer dans les défenses de la ville et de gagner du temps pour que les renforts arrivent. Après des rencontres mineures, Johnston est blessé et l'armée confédérée est placée sous le commandement du général Robert E. Lee. McClellan, convaincu que les confédérés étaient plus nombreux que ses soldats, ralentit son avance sur la ville pour attendre des renforts. L'armée du Potomac a ensuite été attaquée par le général Lee dans une série d'engagements connus sous le nom de batailles des sept jours. Le président Lincoln refusa d'envoyer plus de renforts et ordonna à l'armée du Potomac de retourner à Washington.

McClellan a été relevé du commandement de l'armée du Potomac, mais a été réintégré après la défaite de l'Union lors de la deuxième bataille de Bull Run. McClellan reçut l'ordre de stopper les avancées confédérées dans le nord pendant la campagne de Lee dans le Maryland en septembre 1862. Les deux armées se rencontrèrent à Sharpsburg, dans le Maryland. Avant la bataille, les soldats de l'Union ont découvert des copies des plans de bataille confédérés, qui ont ensuite été transmis à McClellan. Malgré cela, la bataille d'Antietam, comme on l'appelle maintenant, s'est soldée par un match nul. Bien qu'inférieure en nombre, l'armée de Lee de Virginie du Nord a été autorisée à s'échapper. Alors que la bataille a émoussé la première invasion de Lee dans le Nord, le président Lincoln pensait que McClellan avait laissé passer une occasion de détruire l'armée de Virginie du Nord. McClellan a été retiré du commandement de l'armée du Potomac et remplacé par le général Ambrose Burnside. McClellan ne recevrait jamais un autre commandement militaire.

McClellan est devenu l'un des principaux critiques de Lincoln et a été nommé par le Parti démocrate pour se présenter contre Lincoln lors de l'élection présidentielle de 1864. McClellan, un démocrate de guerre, luttait non seulement contre le Parti républicain, mais aussi contre d'autres démocrates qui voulaient condamner l'effort de guerre, quelque chose que McClellan n'était pas prêt à faire. Grâce en partie aux succès de l'Union sur le champ de bataille, McClellan a perdu les élections par quelque 400 000 votes populaires et a subi une défaite de 212-21 au Collège électoral. McClellan a démissionné de sa commission dans l'armée des États-Unis le jour de l'élection.

McClellan s'installe en Europe pendant plusieurs années avant de retourner aux États-Unis en 1870. Il s'installe à New York où il supervise la construction d'une batterie flottante avant d'être nommé chef du département des docks de New York ainsi que le président de l'Atlantique et Grand chemin de fer de l'Ouest. En 1878, McClellan fut élu gouverneur du New Jersey, son dernier lieu de résidence, où il réforma l'administration de l'État et développa des programmes militaires. Il décède le 29 octobre 1885.


George B. McClellan

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George B. McClellan, en entier George Brinton McClellan, (né le 3 décembre 1826 à Philadelphie, Pennsylvanie, États-Unis - décédé le 29 octobre 1885 à Orange, New Jersey), général qui a habilement réorganisé les forces de l'Union au cours de la première année de la guerre de Sécession (1861-1865) mais a suscité de nombreuses critiques pour avoir omis à plusieurs reprises d'appuyer son avantage sur les troupes confédérées.

Diplômé deuxième de sa classe à l'Académie militaire des États-Unis, West Point, New York (1846), McClellan a servi dans la guerre du Mexique (1846-1848) et a enseigné le génie militaire à West Point (1848-1851). Il a ensuite été chargé de mener une série d'enquêtes pour les installations ferroviaires et militaires, se terminant par une mission d'observation de la guerre de Crimée (1855-1856) pour rendre compte des méthodes de guerre européennes.

McClellan démissionna de sa commission en 1857 pour devenir chef de l'ingénierie de l'Illinois Central Railroad et, en 1860, président de l'Ohio and Mississippi Railroad. Bien que démocrate des droits des États, il était néanmoins un fervent unioniste et, un mois après le déclenchement de la guerre de Sécession (avril 1861), il fut commissionné dans l'armée régulière et placé à la tête du département de l'Ohio avec la responsabilité pour avoir tenu la Virginie occidentale. Le 13 juillet, les forces confédérées y étaient vaincues et McClellan s'était forgé une réputation de "Jeune Napoléon de l'Ouest".

Après la défaite désastreuse de l'Union lors de la première bataille de Bull Run le même mois, McClellan fut placé aux commandes de ce qui allait devenir l'armée du Potomac. Il était chargé de la défense de la capitale et de la destruction des forces ennemies dans le nord et l'est de la Virginie. En novembre, il succède au général Winfield Scott comme général en chef de l'armée. Ses capacités d'organisation et sa compréhension logistique ont ramené l'ordre dans le chaos de la défaite, et il a brillamment réussi à transformer l'armée en une unité de combat avec un moral élevé, un personnel efficace et des services de soutien efficaces. Pourtant, il refusa de prendre l'offensive contre l'ennemi à l'automne, affirmant que l'armée n'était pas prête à bouger. Le président Abraham Lincoln a été troublé par l'inactivité de McClellan et a par conséquent publié son célèbre ordre général de guerre n° 1 (27 janvier 1862), appelant à l'avancée de toutes les armées. "Little Mac" a réussi à convaincre le président qu'un report de deux mois était souhaitable et aussi que l'offensive contre Richmond devait emprunter la route de la péninsule entre les rivières York et James en Virginie.

Dans la campagne péninsulaire (4 avril-1er juillet 1862), McClellan n'a jamais vraiment été vaincu et a remporté plusieurs victoires. Mais il était trop prudent et semblait réticent à poursuivre l'ennemi. Arrivé à quelques kilomètres de Richmond, il surestimait constamment le nombre de troupes qui s'opposaient à lui et, lorsque les forces confédérées du général Robert E. Lee commencèrent une tentative tous azimuts pour détruire l'armée de McClellan lors des batailles de sept jours (25 juin- 1er juillet, McClellan bat en retraite. Le découragement de Lincoln face à l'échec de McClellan à prendre Richmond ou à vaincre l'ennemi de manière décisive a conduit au retrait de l'armée du Potomac de la péninsule.

De retour à Washington alors que la nouvelle de la défaite de l'Union lors de la deuxième bataille de Bull Run (29-30 août) est reçue, McClellan est invité à prendre le commandement de l'armée pour la défense de la capitale. En exerçant à nouveau sa capacité d'organisation, il a pu rajeunir les forces de l'Union. Lorsque Lee se dirigea vers le nord dans le Maryland, l'armée de McClellan arrêta l'invasion à la bataille d'Antietam (17 septembre). Mais il a de nouveau échoué à agir rapidement pour détruire l'armée de Lee et, en conséquence, le président exaspéré l'a démis de ses fonctions en novembre.

En 1864, McClellan a été nommé à la présidence par le Parti démocrate, bien qu'il ait répudié sa plate-forme, qui a dénoncé la guerre comme un échec. Le jour des élections, il démissionna de sa commission militaire et s'embarqua plus tard pour l'Europe. De retour en 1868, il a servi comme ingénieur en chef du Département des docks de New York (1870-1872) et en 1872 est devenu président de l'Atlantic and Great Western Railroad. Il a servi un mandat en tant que gouverneur du New Jersey (élu en 1877) et a passé ses dernières années à voyager et à rédiger ses mémoires.


McLellan se lève à nouveau

Mais McClellan n'avait pas encore tout à fait terminé sur la scène nationale. À l'été 1864, les stars politiques s'aligneraient à nouveau pour lui, explique James Cornelius de la Lincoln Library.

"Donc, un an et demi plus tard, le Parti démocrate a décidé de présenter McClellan contre Lincoln en tant que candidat pro-guerre", a déclaré Cornelius.

Mais Cornelius dit que la Convention démocrate qui a choisi McClellan comme candidat pro-guerre a également adopté une plate-forme « mettre fin à la guerre maintenant », préconisant de laisser l'esclavage se poursuivre et de laisser le Sud conserver les terres qu'il avait capturées. C'était un gâchis et, dit Cornelius, une situation impossible à réconcilier pour tout candidat.

"Néanmoins, [McClellan] a eu suffisamment de succès ou de popularité à un niveau ou à un autre pour remporter 45% du vote populaire [contre 55% de Lincoln] dans le Nord en 1864", a déclaré Cornelius.

Après les élections de 1864, McClellan voyagea à l'étranger, écrivit et travailla dans divers emplois publics et privés, et servit un mandat en tant que gouverneur du New Jersey.

Pendant ce temps, la première voie ferrée transcontinentale – vers la Californie – a été ouverte au trafic ferroviaire en 1869. L'Ouest ne serait plus jamais le même.

Isaac Stevens, le chef frustré de McClellan au sein de l'équipe d'arpentage, est décédé à la bataille de Chantilly en 1862. George McClellan est décédé en 1885 à l'âge relativement jeune de 58 ans et est enterré à Trenton, dans le New Jersey.

La première voie ferrée à travers les Cascades, via Stampede Pass, a été achevée par le Northern Pacific Railroad un an plus tard. La route sur Snoqualmie Pass a été construite par la Milwaukee Road en 1909. C'est maintenant une piste cyclable populaire.


George B.McClellan était-il si mauvais ?

Il était un grand organisateur, et cela lui a permis de mettre l'armée de l'Union en forme après le premier Bull Run, mais une fois que l'armée a été formée, elle avait une mission à accomplir, et là, McClellan a échoué à maintes reprises même à agir, et quand il fait, c'était généralement pour battre en retraite.

Il a mené deux grandes campagnes, la campagne de la péninsule et la campagne d'Antietam. Nous allons commencer par la campagne de la péninsule.

Le premier combat de la campagne a eu lieu à Yorktown, en Virginie, surplombant le champ de bataille de la guerre d'indépendance. L'unité confédérée y était minuscule et aurait pu être facilement submergée par un corps de l'armée de McClellan. Cependant, McClellan a été victime de la théâtralité de son adversaire. ce qui comprenait : fabriquer un canon factice, faire entrer et sortir une unité d'une clairière à plusieurs reprises, et d'autres astuces. Si McClellan avait attaqué, il aurait détruit la petite force et se serait rendu à Richmond avant que la principale armée confédérée, principalement entre Shennendoah et Manasas, ne puisse réagir. Au lieu de cela, il ne l'a pas fait, et l'armée confédérée se déplacerait vers la péninsule.

Le pire du généralship de McClellan s'est produit dans les batailles de sept jours. Premièrement, il a complètement mal interprété le nouveau commandant confédéré, "Lee est trop prudent et reculera sous la grave responsabilité". Lee l'a ensuite attaqué à divers points le long de la ligne de McClellan. Pour la plupart, l'armée de l'Union a remporté ces engagements. cependant, déconcerté par l'agression de Lee, McClellan croyait que l'armée confédérée était plus nombreuse qu'elle ne l'était. Son armée a remporté la bataille sur le terrain, mais McClellan s'est enfui de la victoire, donnant à Lee le droit de prétendre qu'il a remporté les batailles des sept jours, car l'objectif de Lee a été atteint : l'armée de l'Union s'est enfuie.

Après l'échec de la campagne de la péninsule, l'armée de l'Union est placée sous le commandement de Pope et McClellan est relégué à un rôle de soutien. Alors que Pope chargeait en Virginie comme un idiot, McClellan n'a pratiquement rien fait le long des zones côtières de Virginie, puis a critiqué Lincoln pour avoir transféré des hommes à Pope. La défaite des hommes de Pope à Manasas obligerait Lincoln à remettre McClellan aux commandes.

Et puis vint le plus grand échec de McClellan à agir de la guerre. la campagne Antietam. Lee s'était déplacé vers le nord, espérant inspirer un sentiment anti-syndical généralisé dans le Maryland, puis menacer Philadelphie ou Baltimore. Cela entraînerait toute l'armée de l'Union au combat et conduirait à sa défaite. Au cours de cela, Lee a enveloppé ses plans autour de deux cigares, qui ont ensuite été perdus.

Par un coup du sort, les cigares ont été trouvés par des soldats de l'Union, qui les ont livrés à McClellan. Le plan comprenait les itinéraires, les points forts et les horaires sur lesquels Lee opérait. McClellan avait tout ce dont il avait besoin pour détruire l'armée de Virginie du Nord, s'il pouvait agir. Mais il ne fit rien pendant dix-huit heures. Au moment où il arriva à Sharpsburg, dans le Maryland, l'armée de Lee était en grande partie regroupée au même endroit. L'opportunité que McClellan avait de gagner la guerre avait disparu. mais il pouvait encore gagner la bataille qui s'ensuivit.

L'opportunité de gagner la bataille d'Antietam s'est présentée à Bloody Lane. Alors que John B.Les hommes de Gordon avaient initialement repoussé les attaques de l'Union avec de lourdes pertes en vies humaines, l'armée de l'Union a réussi à le maîtriser et à transformer la route sur laquelle se trouvaient les hommes de Gorden en une fosse engloutie. Par conséquent, Bloody Lane. L'attaque a éclaté le centre confédéré alors que Gordon reculait. Si McClellan avait engagé ses réserves dans une autre poussée majeure, ils auraient pu briser le centre confédéré et forcer Lee à se retirer.

McClellan a décidé qu'il ne serait pas prudent d'attaquer à nouveau, et les combats se sont déplacés vers le sud jusqu'à Burnside Bridge. Là, des tireurs d'élite confédérés ont retenu les hommes de Burnsides alors qu'ils chargeaient sur le pont. Alors qu'ils réussiraient à prendre le pont et à forcer les confédérés à se retirer, ils se sont précipités sur les hommes d'AP Hill et ont été contraints de retourner sur le pont qu'ils s'étaient battus pour s'emparer. Encore une fois, McClellan a refusé d'engager ses réserves et a permis à la bataille de se terminer de manière peu concluante.


‘The Roar and Hochet’ : les occasions manquées de McClellan à Antietam


Lincoln et McClellan se sont rencontrés dans la tente du général après Antietam. McClellan pensait que la bataille était un « chef-d'œuvre » Lincoln l'a relevé de son commandement des semaines plus tard (Photo : Bibliothèque du Congrès).

Du Été 2010 question de MHQ

Le jour le plus sanglant de la guerre de Sécession, Robert E. Lee a joué, George McClellan a hésité et Abraham Lincoln a saisi l'occasion de changer l'histoire

Le 3 septembre 1862, Robert E. Lee déclencha une série d'événements qui culmineront deux semaines plus tard, le long d'Antietam Creek à Sharpsburg, dans l'ouest du Maryland, un jour qui verrait plus de carnages sur le champ de bataille que tout autre dans l'histoire de l'Amérique. Lorsqu'ils identifient les tournants de la guerre civile, les analystes militaires désignent fréquemment Gettysburg et Vicksburg. Pourtant, la bataille d'Antietam (Sharpsburg, dans le lexique confédéré) a entraîné des changements plus importants, à travers un plus large éventail d'événements - militaires, politiques, diplomatiques, sociétaux - que toute autre bataille de la guerre. Ceci est d'autant plus remarquable qu'Antietam, s'il est évalué en termes purement militaires, n'a pas du tout été décisif. En effet, cela s'est produit par hasard.

Pour Jefferson Davis à Richmond, l'offensive de Lee offrait une belle promesse. Une victoire suffisamment convaincante sur le champ de bataille pourrait amener Washington à négocier une paix, ou du moins à persuader les puissances européennes de reconnaître la Confédération et peut-être d'intervenir. La vue pour Abraham Lincoln était décidément plus sombre. Pour relever le défi de Lee, Lincoln confiait sa principale armée au major-général George B. McClellan, dont il se méfiait profondément. De plus, le président avait un investissement majeur dans la bataille à venir : ce n'est qu'avec une victoire qu'il pourrait donner suite à son intention de faire de la guerre pour la préservation de l'union une guerre contre l'esclavage.

En ce début de septembre, le jeu était entre les mains du général Lee. Il écrivit au président Davis : « Le présent semble être le moment le plus propice depuis le début de la guerre pour l'entrée de l'armée confédérée dans le Maryland. Depuis qu'il a pris le commandement de l'armée de Virginie du Nord trois mois plus tôt, Lee avait chassé l'armée du Potomac de McClellan des portes de Richmond lors des batailles des sept jours, fouetté l'armée de Virginie du major-général John Pope lors de la deuxième bataille de Bull Run. , et avait maintenant les deux armées yankees épinglées derrière les fortifications de Washington.

Marcher dans le Maryland et au-delà en Pennsylvanie, comme il l'avait prévu, était la meilleure option de Lee pour prendre l'initiative et exploiter ses récentes victoires. Les défenses de Washington étaient trop fortes pour attaquer, et il manquait d'armes lourdes pour assiéger la ville. La Virginie du Nord a été privée de nourriture et de fourrage, et sa ligne d'approvisionnement jusqu'à Richmond était ténue. Les confédérés affamés ont spéculé qu'au nord de la rivière Potomac se trouvait une terre de lait et de miel.

En écrivant à Davis, Lee n'a exprimé que de modestes attentes : « Nous ne pouvons toujours pas nous permettre d'être inactifs, et bien que plus faibles que nos adversaires en hommes et en équipements militaires, nous devons nous efforcer de les harceler, si nous ne pouvons pas les détruire. Mais sa véritable ambition, comme il l'expliqua après la guerre, était loin d'être modeste : « [I] aurait fait reconcentrer toutes mes troupes du côté du Md., traînards debout, hommes reposés & J'avais l'intention alors d'attaquer McClellan, espérant les meilleurs résultats de l'état de mes troupes et celles de l'ennemi. Robert E. Lee a reconnu septembre 1862 comme sa meilleure opportunité pour une victoire majeure, peut-être même une victoire décisive si elle était combattue sur le sol du Nord.

Le grand désarroi de Washington était en faveur de Lee. « Savez-vous que, de l'avis de nos principaux militaires, Washington est plus en danger qu'il ne l'a jamais été ? » Le lieutenant Charles Francis Adams Jr., 1er de cavalerie du Massachusetts, a écrit à son père. « Nos dirigeants me semblent fous. L'air de cette ville semble chargé de trahison, notre armée semble en danger de démoralisation totale…. Tout est mûr pour une terrible panique.

Le général McClellan, après l'échec de sa campagne de la péninsule contre Richmond au printemps, s'est livré à d'âpres récriminations avec l'administration et était une figure très controversée dans la capitale. John Pope et son armée de Virginie ont été surpassés en général à Second Bull Run, mais la tâche de Pope avait été rendue d'autant plus difficile par le rythme délibérément glacial de McClellan en lui envoyant des renforts de l'armée du Potomac. L'état ébranlé des deux armées de l'Union a suscité un débat furieux au sein du cabinet du président Lincoln. "Ce dont je me plains, c'est d'un retard criminel", a écrit le procureur général Edward Bates, "une apathie stupide, une rivalité captive et querelleuse, parmi nos commandants qui semblent tellement préoccupés par leur dignité faite rapidement, qu'ils négligent la vie de leurs les gens et les nécessités de leur pays. Une majorité du cabinet a rédigé une remontrance annonçant au président « qu'à l'heure actuelle, il n'est pas prudent de confier au général de division McClellan le commandement d'aucune des armées des États-Unis ». Mais leurs remontrances ont été rendues sans objet avant d'avoir pu être livrées. Le 2 septembre, Lincoln annonça qu'il avait nommé McClellan pour commander les armées interarmées, l'armée de Virginie étant intégrée à l'armée du Potomac et le général Pope envoyé combattre les Santee Sioux dans le Minnesota.

La décision McClellan était aussi épuisante que n'importe quelle décision prise par Abraham Lincoln pendant sa présidence. Le général et le président étaient depuis longtemps en désaccord. Lincoln n'avait acquiescé qu'à contrecœur à la campagne de McClellan's Peninsula, et son échec élargit la brèche entre les deux hommes. Le comportement de McClellan envers Pope a rendu furieux le président. Il a dit au secrétaire à la Marine Gideon Welles qu'il devait avoir McClellan pour réorganiser l'armée et la sortir du chaos. "Mais il y a eu un dessein, un but dans la destruction du pape, sans tenir compte des conséquences pour le pays", a expliqué Lincoln. « C'est choquant de voir et de savoir cela, mais il n'y a pas de remède à l'heure actuelle. McClellan a l'armée avec lui. Cette vérité a dominé la décision du président. L'armée de Virginie, acclamée de se débarrasser de Pope, accueillit chaleureusement McClellan, tandis que l'armée du Potomac était tout aussi soulagée d'avoir repris le commandement de « Little Mac ».

Une ironie particulière dans cette décision ne peut avoir échappé au président. Dans son bureau de la Maison Blanche se trouvait le projet de la Proclamation d'émancipation, sa publication attendant un moment propice – une victoire sur le champ de bataille, disons – pour apporter un changement révolutionnaire dans la guerre. Dans son bureau se trouvait également une lettre récente du général McClellan proposant une réforme de la politique de guerre de l'Union. « Ni la confiscation des biens, les exécutions politiques de personnes, l'organisation territoriale des États ou l'abolition forcée de l'esclavage ne doivent être envisagés un instant », a écrit McClellan. « Une déclaration de vues radicales, en particulier sur l'esclavage, désintégrera rapidement nos armées actuelles. » Et maintenant, c'était le général McClellan qui était chargé de gagner ce moment propice.

Alors que Lee menait l'armée de Virginie du Nord à travers le Potomac le 4 septembre, la Grande-Bretagne et la France regardaient avec un intérêt particulier. Le blocus fédéral des ports du Sud paralyse les industries textiles des deux pays. À l'été 1862, 80 000 ouvriers anglais du textile dans le Lancashire étaient sans emploi et 370 000 autres étaient à mi-temps. En France, la famine du coton fut tout aussi sévère, et Napoléon III chargea son ministre des Affaires étrangères de demander à Londres « s'il ne croit pas que le moment est venu de reconnaître le Sud ». L'empereur envisage d'envoyer une flotte de guerre anglo-française à l'embouchure du Mississippi pour rouvrir le commerce du coton. Cela allait trop vite pour Londres, mais la nouvelle de la victoire de Lee à Second Bull Run, dans la foulée de sa délivrance de Richmond, fit remarquer au Premier ministre britannique, Lord Palmerston, que les Yankees avaient subi « un écrasement très complet et il ne semble pas tout à fait improbable que des désastres encore plus grands les attendent. Après un autre fracas de ce genre, a-t-il demandé, la Grande-Bretagne et la France pourraient-elles « s'adresser aux parties en conflit et recommander un arrangement sur la base de la séparation ?

Manœuvres en montagne et « ordre perdu »
L'objectif initial de Lee était Frederick, Maryland, à environ 50 miles au nord-ouest de Washington. Là, il s'arrêta pour ravitailler et reposer ses troupes et évaluer la réponse fédérale à son offensive. La géographie locale a façonné ses déplacements. Traversant l'ouest du Maryland se trouvent trois chaînes parallèles nord-sud qu'il avait l'intention d'utiliser pour attirer McClellan hors des fortifications de Washington et vers un champ de bataille potentiel dans le Maryland ou le sud de la Pennsylvanie. La montagne Catoctin est la plus orientale de ces chaînes. Viennent ensuite South Mountain et Elk Mountain. Au-delà se trouve la vaste vallée de Cumberland, le prolongement de la vallée de Shenandoah en Virginie. En restant à l'est de Catoctin Mountain, Lee menaça à la fois Washington et Baltimore. En se déplaçant ensuite vers l'ouest derrière South Mountain accidenté, il tirerait les Yankees toujours plus loin de leur base de Washington tout en tirant ses propres fournitures à travers la vallée de Shenandoah.


Les pertes pour la bataille ont dépassé 22 000, avec plus de 3 600 morts, y compris ces rebelles le long de l'autoroute à péage de Hagerstown (Photo: Library of Congress).

Les commandes spéciales 191 détaillaient un plan pour encercler et saisir Harpers Ferry et Martinsburg avant que McClellan ne réalise ce qui se passait. Le major-général Thomas "Stonewall" Jackson Jr. avec trois divisions viendrait sur Harpers Ferry depuis l'ouest, capturant ou conduisant la garnison de Martinsburg avant lui. Deux divisions s'empareraient de Maryland Heights, surplombant Harpers Ferry au nord, tandis qu'une sixième division prendrait Loudoun Heights au sud-est. Lee a affecté les deux tiers de son armée à l'opération et a estimé trois jours pour la mener à bien. Le matin du 10 septembre, l'armée de Virginie du Nord marcha vers l'ouest de Frederick et, utilisant la masse cachée de South Mountain, se divisa en quatre colonnes largement séparées.

Au cours des jours suivants, alors qu'il avançait très lentement dans le Maryland, McClellan a été inondé d'observations rebelles à pratiquement tous les points cardinaux, et il a été déconcerté. Le 12 septembre, il a écrit à sa femme : « De tout ce que je peux comprendre, secesh est en train de skedadelling &, je ne pense pas pouvoir l'attraper…. Il ne veut évidemment pas me battre. Il avait auparavant demandé l'évacuation des garnisons menacées, mais le général en chef Henry W. Halleck à Washington insista pour qu'elles soient détenues. La décision de Halleck s'avérerait coûteuse, mais le hasard a dissimulé sa bévue.

L'événement s'est produit le lendemain matin, le 13 septembre, dans un champ de trèfles à la périphérie de Frederick, où le 27th Indiana Regiment a établi son camp. Alors que les hommes empilaient les armes, le Cpl. Barton W. Mitchell a trouvé une enveloppe volumineuse au bord de la route. Il y avait une feuille de papier, étroitement écrite des deux côtés, enroulée autour de trois cigares. Marqué « Confidentiel », le journal était intitulé « Hd Qrs Army of Northern Va 9 septembre 1862 Special Orders No 191 ». Il était signé « Par ordre du général R. E. Lee ». Mitchell s'est rendu compte qu'il avait quelque chose de très spécial en effet, et il l'a immédiatement démarré dans la chaîne de commandement. Avant midi, il était entre les mains du général McClellan. Il l'a lu, a levé les mains en l'air et s'est exclamé, selon un témoin oculaire, « Maintenant, je sais quoi faire ! »

Ainsi le célèbre Lost Order, qui, écrit l'historien-soldat Francis W. Palfrey, « place l'armée de Virginie du Nord à la merci de McClellan ». On ne sait pas comment la commande perdue a été perdue - très probablement un coursier imprudent et un personnel du siège imprudent qui n'a pas surveillé la livraison des commandes. McClellan, pour sa part, a clairement reconnu l'importance de la découverte. À midi ce jour-là, il a télégraphié avec enthousiasme à Lincoln : « Je pense que Lee a fait une grossière erreur et qu'il sera sévèrement puni pour cela…. J'ai tous les plans des rebelles et je vais les attraper dans leur propre piège… Je t'enverrai des trophées.

Grâce aux commandes spéciales 191, McClellan apprit les objectifs, les calendriers et la composition des quatre colonnes de l'armée de Lee. Sa bonne fortune était plus grande qu'il ne le pensait, car Lee avait depuis divisé davantage ses forces, emmenant deux divisions avec lui à Hagerstown, près de la frontière de la Pennsylvanie. L'armée du Potomac, en traversant rapidement South Mountain, serait prête à diviser et à conquérir cinq des neuf divisions d'infanterie rebelle : une à Boonsboro, juste de l'autre côté de la montagne, deux sur Maryland Heights, surplombant Harpers Ferry et les deux avec Lee à Hagerstown.

Le jeu était maintenant entre les mains de George McClellan… et il a rapidement tâtonné. Plutôt que d'ordonner à son armée de monter au pied de la montagne du Sud cet après-midi-là, prête à franchir les cols à l'aube le lendemain matin, il a gaspillé la journée. Il s'attarda sur les observations de renseignements non expliquées par les ordres spéciaux 191, en particulier le rapport des confédérés en force à Hagerstown. Le grand nombre d'ennemis tels que McClellan les imaginait excitait encore plus sa prudence indigène. Dix-huit heures s'écouleront avant que la découverte de l'Ordre Perdu ne l'incite à agir.

En l'occurrence, 18 heures étaient juste assez de temps pour que le général Lee échappe à un désastre pur et simple. Alors que Lee n'avait aucune idée que l'ennemi connaissait ses ordres, il a reçu un indice que les fédéraux étaient, comme il l'écrira plus tard, « avançant plus rapidement qu'il n'était nécessaire ». Lorsque McClellan a reçu l'Ordre perdu, il rencontrait un groupe de citoyens du Maryland au sujet de l'occupation fédérale de Frederick. L'un de ces Marylanders était un espion confédéré qui a pris note de l'excitation de McClellan et a signalé l'incident au commandant de la cavalerie de Lee, le major-général Jeb Stuart. Stuart a à son tour alerté Lee à Hagerstown que les Yankees semblaient préparer quelque chose. Par mesure de précaution, Lee a décidé de commencer à regrouper ses forces dispersées. Il ordonna aux deux divisions avec lui à Hagerstown, sous le commandement du major-général James Longstreet, de rejoindre la division laissée à Boonsboro, près de South Mountain.
Mais Lee, comme McClellan, a conclu que le lendemain serait assez tôt pour passer à l'action.

Lee Bluffs, McClellan hésite
Le 14 septembre a été une journée d'évasions éparses pour les rebelles. Les colonnes de McClellan se sont finalement rapprochées des cols de South Mountain et ont percé en fin de journée après des combats acharnés et sanglants. Les renforts de Longstreet n'arrivèrent qu'à temps pour empêcher une déroute complète des Confédérés. Même si Stonewall Jackson avait entre-temps fermé le ring sur Harpers Ferry, Lee se sentit obligé d'abandonner sa campagne et de se retirer en Virginie. Comme il l'a dit à l'un des généraux assiégeant Harpers Ferry, "Le jour est contre nous et cette armée passera par Sharpsburg pour traverser la rivière."

Mais une dépêche de Jackson a changé l'avis de Lee. "Grâce à la bénédiction de Dieu", rapporta le pieux Jackson, l'assaut contre Harpers Ferry "a été couronné de succès jusqu'à présent, et je compte sur lui pour un succès complet demain". La capture promise de la grande garnison, avec son stock important d'artillerie et d'armes, raviva les esprits de Lee et ses espoirs de victoire sur le sol du Nord. Lui et les trois divisions de South Mountain marcheraient vers Sharpsburg. Les deux divisions de Maryland Heights surplombant Harpers Ferry devaient les rejoindre. Jackson avec le reste de l'armée se retrouverait également à Sharpsburg, si un champ de bataille approprié se présentait.

À bien des égards, c'était une audace qui frôlait l'imprudence. L'historien-soldat confédéré Edward Porter Alexander a observé qu'à Sharpsburg Lee « s'est battu là où il aurait pu l'éviter, et là où il n'avait rien à faire et tout à perdre, ce qu'un général ne devrait pas faire ». Mais pour Robert E. Lee, le facteur compensatoire était l'adversaire auquel il faisait face. Il a décrit le général McClellan comme "très prudent", voire "timide". Après avoir violemment expulsé McClellan des portes de Richmond au printemps, il se réjouissait désormais de l'opportunité de se battre à nouveau contre lui, quelles qu'en soient les chances.

McClellan s'est en effet montré prudent à l'excès. Peu après midi, le 15 septembre, un poste d'observation fédéral rapporta : « Une ligne de bataille – ou un arrangement de troupes qui lui ressemble beaucoup – est formée de l'autre côté du ruisseau Antietam et de ce côté de Sharpsburg. L'ennemi, semblait-il, avait ignoré sa défaite dans les montagnes du Sud et s'était retourné avec défi pour offrir la bataille. Un rapport selon lequel la garnison de Harpers Ferry s'est rendue ce matin-là - quelque 12 500 hommes, 13 000 armes légères, 73 canons et des fournitures abondantes - a été reçu sobrement au quartier général de l'armée du Potomac. McClellan a passé le reste de la journée ainsi que tout le 16e à rassembler ses forces et à réfléchir à la situation et à tout préparer. Il a estimé que la « gigantesque armée rebelle », ayant balayé Harpers Ferry, devait être réunie et aussi redoutable que jamais. Il a fixé le 17 septembre comme jour de bataille.

En réalité, le général Lee a fait un bluff gigantesque pendant ces deux jours. Il avait à peine 15 000 hommes à Sharpsburg. Ce n'est qu'à midi le 16 que la première des troupes de Jackson a atteint Lee, et ils ont traîné lentement dans les lignes tout au long de l'après-midi, laissant une division derrière eux pour mener à bien la capitulation de Harpers Ferry. Les deux divisions de Maryland Heights n'atteindraient Sharpsburg que le lendemain matin.

Le général Lee a choisi le champ de bataille du 17 septembre et a ainsi façonné le combat. Ce n'était ni la bataille qu'il avait prévue ni là où il l'avait prévu, et à cause de l'Ordre Perdu, il a combattu avant d'être prêt. Pourtant, avec son œil d'ingénieur qualifié, il a choisi un bon terrain sur lequel se battre défensivement. Lee avait confiance en ses généraux et en ses troupes (et eux en lui). De plus, il avait confiance face au général McClellan comme son adversaire.

Lee a posté ses forces sur une ligne nord-sud d'environ quatre milles de long derrière Antietam Creek et parallèlement à l'autoroute à péage Hagerstown qui menait à Sharpsburg par le nord.Deux boisés sur les côtés opposés de l'autoroute à péage occuperaient une place prépondérante dans la bataille : les West Woods, du côté confédéré, et les East Woods, du côté de l'Union. Le terrain au nord, à gauche de Lee, était un damier de bois et de champs clôturés, vallonné et marqué par de nombreux affleurements rocheux. Au sud de Sharpsburg, le terrain avait tendance à être escarpé et accidenté et plus difficile pour les mouvements militaires. Stonewall Jackson commandait à gauche, James Longstreet à droite.

Les seuls passages pratiques du ruisseau Antietam pour l'artillerie et les wagons étaient trois ponts de pierre - du nord au sud, le pont supérieur, le pont moyen et le pont Rohrbach. À trois milles à l'ouest se trouvaient le Potomac et le Boteler's Ford, la seule ligne de retraite de Lee vers la Virginie si la bataille devait se dérouler contre lui. Lee avait à sa disposition moins de 40 000 hommes et 200 canons. L'armée de McClellan était plus du double de cette taille, avec 300 canons.

Antietam a été la première et la seule bataille que George McClellan ait jamais planifiée et dirigée personnellement. Il n'a ni émis de plan de bataille à ses lieutenants ni les a appelés en conseil pour expliquer ses intentions qu'il commandait ce jour-là entièrement par les circonstances. Il commandait également avec une prudence obsessionnelle, retenant pour ainsi dire un poing pour parer les contre-attaques d'un ennemi qu'il croyait considérablement supérieur en nombre.

McClellan avait six corps d'armée (17 divisions d'infanterie) avec lesquels travailler le 17 septembre. Il a choisi le I Corps du major-général Joseph Hooker pour mener l'assaut d'ouverture sur le secteur nord du terrain contre le flanc gauche de Lee. Le XIIe corps du major-général Joseph K. F. Mansfield soutiendrait Hooker. Ces deux corps traversèrent le pont supérieur tard le 16 septembre et prirent position pour lancer l'attaque du matin. Le 2e corps du major-général Edwin V. Sumner devait traverser l'Antietam pour renforcer Hooker et Mansfield lorsque les circonstances l'exigeaient. Au centre, le V Corps du major-général Fitz John Porter agirait en tant que réserve de l'armée, soutenu en temps voulu par le VI Corps arrivé tardivement du major-général William Franklin. À l'extrémité sud du terrain, le IXe corps du major-général Ambrose Burnside avait pour tâche de se frayer un chemin à travers le pont de Rohrbach pour frapper la droite de l'ennemi, soit comme une diversion, soit comme une attaque à part entière. McClellan n'a pas fait la distinction dégager.

Un début sanglant
Le 17 septembre s'est levé brumeux et brumeux d'une pluie nocturne, mais dès qu'il s'est éclairci, "Fighting Joe" Hooker a dirigé ses troupes vers le sud le long de l'autoroute à péage de Hagerstown. Brick. La division du général James B. Ricketts avait la gauche, le brigadier. Le général Abner Doubleday avait le droit, et le major général George Meade était en réserve. Leur objectif était distant d'un mille, un plateau ouvert encombré de batteries confédérées et marqué par la petite église blanchie à la chaux des Frères baptistes allemands, dont le baptême par immersion a conduit les gens à les appeler Dunkers. En déplaçant cette colonne d'accompagnement la veille, McClellan a perdu tout avantage de surprise. Stonewall Jackson a redessiné ses lignes pour faire face au nord, en force à deux divisions. Une attaque de flanc potentiellement aiguisée est devenue une attaque frontale brutale.

Ricketts a envoyé ses trois brigades, à intervalles, à travers les bois de l'Est et le champ de maïs de 30 acres du fermier David R. Miller. Un new-yorkais a jailli des bois et a découvert « juste devant nous une maison brûlait et le feu et la fumée, les éclats de mousquets et le sifflement des balles, les cris d'hommes, etc., étaient parfaitement horribles ». Le maïs dans le champ de M. Miller – qui allait bientôt devenir célèbre sous le nom de Cornfield – était haut la tête et dissimulait. Lorsqu'une ligne de bataille yankee émergea brusquement à découvert, elle se trouvait à peine à 200 mètres des défenseurs rebelles. "Je n'ai jamais vu plus de ribs sur lesquels tirer qu'à ce moment-là", se souvient un fédéral, et les lignes opposées se sont abattues. Les renforts affluèrent des deux côtés et l'artillerie des deux côtés ajouta au carnage. La brigade des Tigres de la Louisiane de la Nouvelle-Orléans est sortie des combats en boitant avec 61 % de pertes et ses cinq commandants de régiment morts ou blessés. En combattant les Tigres, le 12th Massachusetts a perdu 224 de ses 334 hommes, soit 67%, le taux de pertes le plus élevé de l'armée du Potomac ce jour-là.

Alors que l'attaque de Ricketts était au point mort, la division d'Abner Doubleday a repris le combat, avançant à califourchon sur le Hagerstown Turnpike avec ses trois brigades bien fermées. Alors que la poussée de Doubleday prenait pied dans les West Woods et au-delà de Cornfield, la division de défense de Brig. Le général William E. Starke a répliqué agressivement. La ligne de bataille de Starke, dissimulée dans le pâturage au sud du champ de maïs, se leva soudainement et délivra une volée meurtrière. « Hommes, je ne peux pas dire qu'ils soient tombés », a écrit le major Rufus Dawes du 6e Wisconsin « ils ont été éliminés des rangs par des dizaines. Mais nous avons sauté par-dessus la clôture et avons continué, chargeant, tirant et criant au fur et à mesure que nous avancions. » Le général Starke mena alors personnellement une contre-attaque qui repoussa l'avance yankee. Les tirs ici étaient pratiquement à bout portant, les lignes à à peine 30 mètres l'une de l'autre, et Starke a été mortellement blessé. Avec sa chute, la contre-attaque a atteint son paroxysme et est retombé.

Le général McClellan a observé les combats depuis le centre de l'Union surplombant l'Antietam. Il était vigilant mais attendait. Il n'a pas ordonné au XIIe corps de Mansfield de soutenir immédiatement Hooker, et le IIe corps de Sumner n'a pas non plus traversé le ruisseau pour le front de combat distant de deux milles. Aucun ordre n'est allé à Burnside pour se déplacer contre le flanc opposé de l'ennemi.
Lee, en revanche, a répondu rapidement à l'offensive fédérale. Les deux divisions de Maryland Heights, sous le commandement du major général. Lafayette McLaws et Richard Anderson, avaient atteint le terrain après une dure nuit de marche et étaient prêts pour l'action. La division du major-général A. P. Hill, laissée à Harpers Ferry pour y traiter les captures, reçut l'ordre de se rendre à Sharpsburg avec toute la rapidité possible. Le trouvant calme sur sa droite, Lee a déplacé trois des brigades de Longstreet pour faire face à la menace du nord, et il a mis une autre des formations de Longstreet, Brig. Division du général John Bell Hood, à l'appel de Stonewall Jackson si besoin.

Hood était nécessaire. Sortant des bois de l'ouest, ses deux brigades ont formé une ligne de bataille depuis l'autoroute et le champ de maïs jusqu'aux bois de l'est et ont renversé les Yankees sur leurs talons. « En dix minutes, la fortune du jour semblait avoir changé », écrit un journaliste du Nord. Hooker a jeté ses dernières réserves, de la division de George Meade, mais la marée confédérée a atteint le bord nord du champ de maïs avant d'être finalement endiguée, en grande partie par des batteries fédérales tirant des doubles charges de cartouche mortelle. (Par la suite, lorsqu'on a demandé au général Hood l'emplacement de sa division, il a simplement répondu : « Mort sur le terrain. ») Au cours de 90 minutes environ, les hommes de Jackson et de Hooker se sont livrés à une frénésie de destruction mutuelle.

Enfin, le général Mansfield reçut l'ordre de renforcer le corps décimé de Hooker. Mansfield, un officier d'état-major vétéran qui cherchait depuis longtemps un commandement sur le terrain, en était à son deuxième jour à la tête du XIIe Corps. Le corps était un patchwork, contenant une demi-douzaine de régiments bruts fraîchement sortis de chez eux, peut-être que la moitié n'avaient jamais tiré avec leurs fusils de colère. Au fur et à mesure qu'ils avançaient dans le champ de maïs et les bois de l'Est, il était très difficile de les faire passer en ordre de marche en ligne de bataille. Mansfield, poussant personnellement les recrues en position, a reçu une balle dans la poitrine, une blessure mortelle. Peu de temps après, Joe Hooker a été blessé et a quitté le terrain.

Lee avait dépêché la division de Lafayette McLaws pour faire face à cet assaut renouvelé, mais jusqu'à l'arrivée de McLaws, la défense tomba aux mains des forces armées du major-général D. H. Hill du centre confédéré. Les combats s'intensifient rapidement. « Le rugissement de l'infanterie était au-delà de tout ce qui pouvait être concevable pour les non-initiés », a écrit Alpheus Williams, un général de brigade de l'Union, dans une lettre à la maison. « Si toutes les maisons de pierre et de brique de Broadway s'écroulaient à la fois, le rugissement et le râle pourraient difficilement être plus grands, et au milieu de cela, des centaines de pièces d'artillerie, à droite et à gauche, tonnaient comme une sorte de basse à la musique infernale. Le XIIe corps repoussa les brigades de Hill presque jusqu'à l'église de Dunker, forçant les batteries rebelles à se retirer. Le premier objectif de l'offensive yankee semblait à portée de main. Un message du général Williams au front parvient à McClellan : « Le général Mansfield est dangereusement blessé. Genl Hooker grièvement blessé au pied. Genl Sumner, j'entends, avance. Nous tenons actuellement le terrain. S'il vous plaît, donnez-nous toute l'aide que vous pouvez.

Lorsque McClellan engagea enfin le IIe corps d'Edwin Sumner dans le combat - ses 15 200 hommes en faisaient le plus grand corps de l'armée du Potomac - il continua son modèle trop petit et trop tardif de général. Seule la division de tête du IIe Corps du major-général John Sedgwick s'est jointe aux combats immédiats. Brick. La division du général William French a commencé tard et a perdu sa direction, et la division du major général Israel Richardson a été retenue comme assurance contre une contre-attaque.

À ce moment-là, le général Sumner menait de front et ignorait de telles questions. Il a mis les trois brigades de Sedgwick à marcher plein ouest à travers le champ de bataille fumant, disposées en trois lignes, distantes de 50 mètres et larges de 500 mètres. Il avait l'intention de traverser les West Woods, puis de tourner à gauche pour se frayer un chemin derrière les rebelles. Au lieu de cela, il a marché dans une embuscade. La division McLaws, ainsi que d'autres troupes que Lee avait appelées du front de Longstreet, s'écrasèrent sur le flanc exposé de l'avance de Sedgwick. Les Yankees n'avaient ni le temps ni l'espace pour se retourner à la rencontre des régiments d'assaut renversés comme des dominos. "Nous étions complètement flanqués à gauche", a écrit un homme du 59e New York. "Mes hommes sont tombés autour de moi comme des mouches mortes un matin glacial."

En quelques minutes, la division de Sedgwick perdit 40 % de ses 5 400 hommes et fut repoussée vers le nord. Cette repousse a mis fin à d'importants combats dans le secteur nord du champ de bataille. En mettant les trois corps « dans cette action en gouttes », comme se plaignait le général Sumner, McClellan avait permis à Stonewall Jackson, en infériorité numérique, de contrer avec succès - à un coût terrible, bien sûr - chaque étape de l'offensive des fédéraux tôt le matin.

« La plus grande bataille » et la route engloutie
Au milieu de la matinée, par hasard plutôt que par intention, la bataille s'est déplacée au centre de la ligne confédérée. Une route agricole ici, usée par une utilisation intensive et l'érosion, s'étendait à plusieurs pieds sous le niveau du sol, et les hommes de D. H. Hill avaient renforcé sa force défensive naturelle avec un parapet rugueux de rails de clôture. Elle s'appellerait la route engloutie, ou plus précisément, Bloody Lane. La division de William French du II Corps, s'étant auparavant éloignée de l'avance de Sumner, a pris la route engloutie comme objectif. Sans subtilité, French jeta ses trois brigades tête baissée contre cette position. Le colonel du 30th North Carolina a témoigné que les salves de son régiment « ont abattu l'ennemi alors que le grain tombe devant une moissonneuse ». Il y avait sept régiments bruts dans la division française qui n'avaient aucune idée de ce qu'ils étaient censés faire, beaucoup n'avaient pas encore maîtrisé l'exercice pour charger leurs mousquets. Une brigade de nouvelles troupes a perdu 529 hommes dans sa charge infructueuse.

Le général Lee engagea la dernière de ses réserves, la division de Richard Anderson, dans la lutte pour la route engloutie. La dernière des divisions du IIe Corps de l'Union, celle d'Israël Richardson, a renforcé les attaquants, mais le centre de Lee a toujours tenu bon. Puis, brusquement, la bataille a tourné. Un ordre de réaligner les troupes confédérées en défense a été mal compris et plusieurs régiments ont abandonné leurs positions, déclenchant une panique. Les fédéraux ont rapidement envahi la Sunken Road. « Sur cette route gisaient tant de rebelles morts qu'ils formaient une ligne sur laquelle on aurait pu marcher aussi loin que je pouvais voir », a écrit un soldat du New Hampshire.

Il était 13 heures. maintenant et le centre de Lee était réduit à une ombre. Une ligne de canon rapiécée devant le Hagerstown Turnpike se composait d'une vingtaine de pièces soutenues par quelques centaines d'infanterie désorganisée. « Il était facile de voir que si les fédéraux franchissaient notre ligne là-bas, l'armée confédérée serait coupée en deux et probablement détruite », a écrit le général Longstreet.

Au quartier général du V Corps de Fitz John Porter, en réserve au centre de l'Union, le général McClellan a été témoin des combats de la Sunken Road à un kilomètre à peine de là. Alors que les fédéraux franchissaient le pas, il s'est exclamé : « C'est le plus beau champ que j'aie jamais vu, et la plus grande bataille ! Pourtant, il ne percevait aucune opportunité s'ouvrir devant lui. L'offensive du matin en direction de l'église de Dunker semblait dans l'impasse. Il considérait le V Corps de Porter comme sa seule réserve, bien que le VI Corps de William Franklin atteignait maintenant le terrain. Il y avait encore, croyait-il, l'avantage considérable de l'ennemi en nombre dont il fallait se méfier. "Jusqu'à présent, cela semble bien, mais j'ai de grandes chances contre moi", a-t-il télégraphié à Washington. Il a décidé que sa meilleure solution était de consolider sa position et d'attendre les événements. Aux conquérants de la Route engloutie était l'ordre : « Maintenant, hommes, cet endroit doit être tenu à tous les risques ! »

Pendant ce temps, McClellan scrutait le champ vers le sud avec une anxiété croissante. À 10 heures du matin, son ordre était parvenu à Ambrose Burnside de mettre le IXe corps en action contre la droite confédérée. S'il s'agissait d'une diversion, c'est bien trop tard. Lee avait déjà dépouillé son flanc droit de troupes pour se défendre contre l'attaque sur sa gauche. S'il était destiné à ouvrir un second front, l'ordre n'était pas marqué d'urgence. En tout cas, la tâche de Burnside n'était pas facile. Le pont Rohrbach sur son front était le seul passage praticable pour l'artillerie et les wagons, et il était bien défendu. Sur la falaise surplombant le pont, deux régiments de Géorgie avaient transformé un mur de pierre et une ancienne carrière en bastion. Plus haut sur les hauteurs, cinq batteries commandaient le pont et ses abords.

Il a fallu à Burnside trois essais et 500 victimes pour se frayer un chemin à travers le pont. Finalement, une ruée audacieuse appuyée d'un feu de couverture nourrit réussit à repousser les défenseurs géorgiens. Alors que Burnside poussait des renforts de l'autre côté du ruisseau, McClellan s'exaspéra dans ses demandes d'ouvrir un nouveau front au sud de Sharpsburg. Une avance "avec la plus grande vigueur" était vitale, a-t-il dit, "un moment où nous ne devons pas nous arrêter pour perdre des vies, si un grand objectif pouvait ainsi être accompli". Ce "grand objet" était d'attacher les bataillons cachés de Lee et ainsi de bloquer toute contre-attaque ailleurs sur le terrain.

Une fois que Burnside a gagné sa tête de pont, McClellan a visité le secteur nord du terrain avec l'idée d'y reprendre l'offensive. Il l'a fait à la demande de William Franklin, dont le VI Corps, combiné au V Corps de Porter, signifiait 20 500 soldats frais pour reprendre le combat. Mais Edwin Sumner, selon McClellan "a exprimé l'opinion la plus tranchée contre une autre tentative au cours de cette journée". De toute évidence, Sumner était démoralisé par les épreuves de son II Corps et inapte à un commandement ultérieur, mais la prudence de McClellan l'a emporté sur son scintillement d'agressivité. Il s'inclina devant Sumner et dit à tout le monde de garder sa position.

C'était le milieu de l'après-midi avant que Burnside ne commence son avance. Sa ligne de bataille était forte de 5 500 hommes, avec des réserves abondantes. Brick. Le général David R. Jones du commandement de Longstreet avait environ la moitié de ce nombre pour défendre la droite confédérée et pouvait au mieux combattre une action retardatrice. Lee n'avait plus de réserves pour le soutenir. À moins que Burnside ne soit arrêté, il couperait la route de fuite de Lee vers le passage du Potomac et piégerait l'armée rebelle.

Un terrain accidenté et des défenseurs obstinés ralentirent Burnside mais ne l'arrêtèrent pas, et le IX Corps atteignit bientôt la périphérie de Sharpsburg. Puis, apparemment sorti de nulle part, le flanc des fédéraux a été frappé et écrasé. McClellan n'avait pas pris la précaution fondamentale de garder ses flancs avec des vedettes de cavalerie et la division AP Hill, qui avait marché à un rythme meurtrier à 17 milles de Harpers. Ferry, a pris les fédéraux par surprise. L'avance de Burnside devint une retraite jusqu'à la tête de pont de l'Antietam.

Donner la chasse?
C'était le crépuscule maintenant, et le soleil couchant projetait une lumière rouge sang sur les champs et les boisés fumés et détruits. « Les flashs sont moins nombreux », a écrit un correspondant. "La mousqueterie cesse et le silence s'installe, rompu seulement par une volée occasionnelle et des coups isolés, comme les dernières gouttes d'une averse." Le jour le plus coûteux de la guerre était enfin terminé. Selon les meilleures estimations, le nombre de morts, de blessés et de disparus de l'Union s'élevait à 12 401. Le bilan confédéré était de 10 316. Sur le total de 22 717, au moins 3 654 ont été tués. Pour autant, remarquablement peu de choses avaient changé. Les fédéraux avaient pris pied sur ce qui serait maintenant connu sous le nom de Burnside's Bridge et occupaient quelques acres ensanglantés devant le Cornfield et le Sunken Road. Mais les rebelles semblaient aussi dangereux et provocants à la tombée de la nuit qu'ils l'avaient été à l'aube.

Et ils étaient toujours là le 18 septembre, semblant tout aussi dangereux et provocants. Exécutant le même bluff qu'il avait depuis qu'il avait pris position à Sharpsburg, Lee a défié McClellan de reprendre la bataille. Tenir ses lignes était en partie une question pratique - Lee savait qu'il devait retourner en Virginie, mais il voulait que tout se passe bien, en emportant ses blessés et sans paniquer les troupes. C'était aussi une question de fierté et de lecture sûre de son adversaire. "J'ai toujours été fier du fait que le général Lee ait osé se lever et défier McClellan le 18", écrirait Edward Porter Alexander. "Cela… a montré son audace en tant que commandant et sa confiance suprême en son armée."

McClellan a écrit qu'après un "examen minutieux de la situation et de l'état de notre armée, de la force et de la position de l'ennemi, j'ai conclu que le succès d'une attaque le 18 n'était pas certain". Deux divisions supplémentaires l'atteignirent ce matin-là, les combinant avec les corps V et VI, pour la plupart tenus en réserve le 17, lui donnèrent 32 000 soldats frais pour des opérations offensives. Les corps I, II et XII ont été battus mais facilement capables de tenir leurs lignes à l'appui d'une attaque. Le IX Corps de Burnside, plus surpris que blessé par son revers, était bien placé pour reprendre son avance. Mais le général McClellan n'a vu que dans la bataille contre un ennemi supérieur, il avait tenu bon et avait gagné une impasse. Il se contenterait de ça. L'étendue de son illusion est évidente dans la lettre qu'il écrivit à sa femme ce matin-là : « J'espère que Dieu nous a donné un grand succès. Tout est entre ses mains, où je me contente de le laisser. Le spectacle d'hier était le plus grandiose que j'aie pu imaginer, rien de plus sublime. Ceux dont je me fie au jugement me disent que j'ai mené la bataille magnifiquement et que c'était un chef-d'œuvre d'art. »

Au matin du 19 septembre, l'armée de Virginie du Nord était partie.Après un malheureux effort de poursuite, McClellan installa son armée dans une longue période de repos et de réaménagement. Malgré les insistances répétées de Washington, il ne traversa le Potomac pour entrer en Virginie qu'à la fin octobre et ne révéla que des plans de campagne indéfinis. La patience de Lincoln était épuisée, il avait, dit-il, "essayé assez longtemps de percer avec une tarière trop émoussée pour tenir." Le 5 novembre, il émit l'ordre de relever McClellan du commandement de l'armée du Potomac. Ambrose Burnside l'a remplacé.

Aussi frustrant que soient les conséquences, il n'en restait pas moins qu'Antietam avait forcé Lee à abandonner son offensive – et cela en soi suffisait à Lincoln. Le 22 septembre, il convoqua une réunion spéciale du cabinet pour annoncer, comme le secrétaire à la Marine Gideon Welles l'écrivait dans son journal, « qu'il avait fait un vœu, une alliance, que si Dieu nous donnait la victoire dans la bataille qui approchait, il la considérerait comme un indication de la volonté divine, et qu'il était de son devoir d'avancer dans la cause de l'émancipation. La Proclamation d'émancipation, rédigée en juillet, a été rendue vivante par la bataille d'Antietam, et le sens et le cours de la guerre ont ainsi changé.

Les échos d'Antietam atteignirent également outre-Atlantique. Lorsqu'il a reçu des nouvelles de la bataille, le Premier ministre Palmerston a remarqué que tout à coup, le dossier de l'intervention "est plein de difficultés". L'émancipation clôt l'affaire entièrement. Lincoln avait prédit plus tôt que l'Europe n'oserait pas reconnaître une Confédération qui défendait l'esclavage si l'Union défendait clairement la liberté, et sa prédiction a été confirmée.

En dernière analyse, Antietam se classe facilement comme la plus grande occasion manquée de la guerre par l'Union. Avec une armée deux fois plus grande que celle de son adversaire, avec le coup d'État du renseignement de l'Ordre perdu, avec la voie d'évacuation des rebelles problématique, George McClellan a raté des occasions répétées de détruire l'armée de Virginie du Nord - et de la détruire de manière irréparable. L'historien-soldat Ezra Carman, auteur de l'étude tactique la plus détaillée de la bataille, a écrit qu'à Antietam « plus d'erreurs ont été commises par le commandant de l'Union que dans toute autre bataille de la guerre ». Le colonel Carmen avait tout à fait raison.


La stratégie victorieuse de McClellan

DIRE QUE GEORGE B. McCLELLAN ÉTAIT UNE ÉNIGME est un euphémisme. Au cours du siècle et demi écoulé depuis qu'il a dirigé l'armée de l'Union, sa personnalité et ses actions ont inspiré à la fois le mépris et l'adoration, bien que principalement le premier. Les biographies comprennent les hagiographies, les attaques ad hominem et tout le reste. De nombreux historiens se concentrent sur les campagnes ternes de McClellan dans la péninsule de Virginie au printemps 1862 et à Antietam quelques mois plus tard. Et certainement leurs critiques sont bien fondées : il n'a pas pris Richmond lors de son avancée dans la péninsule et a sans doute raté une occasion de détruire une armée confédérée à Antietam.

Quelques mois après le déclenchement de la guerre civile, le « jeune Napoléon » de l'Union avait élaboré une stratégie viable pour porter un coup mortel à la Confédération. Qu'est ce qui ne s'est pas bien passé?

Au début de la guerre, cependant, McClellan, 34 ans, a été appelé à être un stratège, à regarder bien au-delà des tactiques ou des opérations vers le plan plus large de la guerre. À peine quatre mois après le début du conflit, avant même de devenir le général en chef de l'Union, McClellan a conçu un plan pour soumettre la Confédération à une grande campagne. Sa stratégie était réalisable, voire prometteuse. Mais à la fin, les propres défauts du jeune général l'ont saboté. Et quand Lincoln lui-même a interféré avec le plan, le désarroi de l'effort de guerre de l'Union était complet.

CE N'EST PAS SOUVENT UN ANCIEN ENFANT PRODIGIE qui finit par devenir l'officier supérieur de l'armée d'une nation. McClellan s'est inscrit à l'Université de Pennsylvanie à 13 ans deux ans plus tard, il est entré à West Point, contournant son exigence d'âge minimum. Il a obtenu son diplôme en deuxième position dans la classe de 1846, qui comprenait George Pickett et Thomas J. « Stonewall » Jackson. Pendant la guerre du Mexique, McClellan a remporté deux promotions de brevet pour bravoure. En 1855, le secrétaire à la Guerre Jefferson Davis l'envoya visiter les installations militaires européennes, une visite qui comprenait une inspection des champs de bataille de la guerre de Crimée.

McClellan acquit une si bonne réputation que l'Illinois Central Railroad l'engagea en 1857 comme ingénieur en chef. En moins d'un an, il était vice-président du chemin de fer.

Lorsque les confédérés bombardèrent Fort Sumter en avril 1861, il était encore un civil. En mai, cependant, il était de retour en uniforme en tant que commandant du département de l'Ohio et a rapidement mené les forces de l'Union à la victoire à Rich Mountain, dans ce qui est maintenant la Virginie-Occidentale. Après la débâcle du Nord en Virginie à First Manassas, le jeune major général est convoqué à Washington par Winfield Scott, le général en chef de l'Union.

Lorsque McClellan arriva dans la capitale tard le 26 juillet 1861, une foule enthousiaste l'accueillit à la gare. Après Rich Mountain, un rare succès précoce pour l'Union, les gens croyaient que «le jeune Napoléon», comme l'appelaient les journaux, apportait le remède aux malheurs militaires du Nord. Peu d'hommes auraient pu résister à l'attrait d'un tel culte des héros olympiens.

"Je me retrouve dans une nouvelle position étrange ici – Presdt, Cabinet, Genl Scott & tous s'en remettent à moi", a écrit McClellan à sa femme, Mary Ellen. "Par une étrange opération de magie, il semble que je sois devenu le pouvoir de la terre."

Bien que McClellan ne dirige pas encore l'armée de l'Union, Lincoln demande au major général un plan pour gagner la guerre. Une semaine plus tard, il a présenté un grand projet englobant des stratégies militaires, diplomatiques et politiques. C'était peut-être le premier du genre dans l'histoire américaine. Sa proposition prévoyait une action offensive simultanée contre divers points de la Confédération et suggérait même de demander de l'aide au Mexique. McClellan espérait mettre fin à la guerre dans une vaste campagne à plusieurs volets, après une bonne préparation, bien sûr.

Les éléments clés comprenaient : nettoyer le Missouri en utilisant les troupes déjà présentes en envoyant une force de 20 000 hommes, plus celles levées dans l'est du Tennessee et du Kentucky (une fois que ce dernier a abandonné sa neutralité), le long du fleuve Mississippi en s'emparant de Nashville, ainsi que l'est du Tennessee et le les lignes de chemin de fer de l'État et le déplacement du Kansas et du Nebraska contre la rivière Rouge et l'ouest du Texas pour profiter du sentiment supposé de l'Union et de l'« État libre ». Le plan évoquait même la possibilité d'une avancée depuis la Californie via le Nouveau-Mexique.

Mais le plus important, une force de 273 000 serait levée pour une poussée en Virginie, que McClellan considérait comme le théâtre principal. Il entendait que cette armée, sous son commandement direct, donne le coup le plus gros et le plus décisif. Les mouvements offensifs correspondants de l'Union devaient freiner son avance une fois la Virginie prise, ses hommes s'enfonceraient plus loin dans le Sud profond en collaboration avec les forces de l'Ouest. La marine soutiendrait ces mouvements et se coordonnerait avec les troupes de l'Union pour s'emparer d'importants ports confédérés.

Le plan, qui a atterri sur le bureau de Lincoln le 2 août, est devenu le plan directeur de McClellan pour la guerre. Satisfait de sa création, le général écrivit à sa femme : « Je porterai cette chose sur ‘En grand’ et écraserai les rebelles en une seule campagne.

TROIS MOIS PLUS TARD, EN NOVEMBRE 1861, Winfield Scott prit sa retraite comme général en chef. Lincoln a fait appel à McClellan pour le remplacer, et le nouveau commandant a commencé à poursuivre la guerre selon ce plan d'août. Tout d'abord, suivant son penchant pour l'ordre et l'efficacité, il réorganisa le théâtre occidental, établissant deux commandements, l'un sous le commandement du brigadier-général Henry Wager « Old Brains » Halleck, l'autre sous celui du major-général Don Carlos Buell. McClellan savait que des considérations politiques et stratégiques nécessitaient une avance immédiate dans l'est du Tennessee, et il avait des objectifs clairs : couper la communication (c'est-à-dire les chemins de fer) entre la vallée du Mississippi et l'est de la Virginie, protéger les unionistes du Tennessee (l'une des préoccupations particulières de Lincoln) et rétablir l'Union gouvernement dans l'est du Tennessee. Il a également ordonné à Buell d'avancer sur Knoxville.

Halleck, le chef du nouveau département de l'Ouest, avait plus de dix ans de plus que McClellan, un diplômé de 1839 à West Point qui s'était fait un nom en dehors de l'armée en tant qu'ingénieur, avocat et intellectuel militaire. Il était connu pour être irascible et irrésolu. Buell, diplômé de 1841 à West Point et homologue de Halleck dans le département de l'Ohio, inspirait également peu d'amour. Personne n'a travaillé plus dur que Buell, un planificateur opérationnel intelligent et assez talentueux. Mais il était grognon, féroce, froid dans ses manières et totalement indifférent au fait que la plupart de ceux qui le connaissaient ne l'aimaient pas.

Les notes circulaient entre les trois généraux, tandis que McClellan tentait en vain de coordonner les efforts de ses deux subordonnés. Aucun des deux n'a saisi les intentions de McClellan, tous deux ont insisté sur le fait que rien ne pouvait être fait. Buell a proposé des plans opérationnels, mais s'est assis. Halleck a conseillé à McClellan d'attendre.

Lincoln, quant à lui, s'impatientait pour l'action, puis de plus en plus déprimé. Au début de janvier 1862, McClellan tomba malade et un comité de guerre du Congrès, lui-même impatient de l'inactivité de l'armée sous le commandement direct de McClellan, commença à faire pression sur le président pour séparer les fonctions de général en chef et de commandant de l'armée du Potomac. Avec près de 200 000 hommes, l'armée du Potomac a coûté au gouvernement américain quelque 600 000 $ par jour, et Lincoln avait besoin de succès pour justifier la dépense. Le 10 janvier, le président est entré dans le bureau du quartier-maître général Montgomery Meigs et s'est assis sur une chaise devant le feu. "Général", a déclaré Lincoln, "les gens sont impatients [le secrétaire au Trésor Salmon] Chase n'a pas d'argent et me dit qu'il ne peut plus lever le général de l'armée a la fièvre typhoïde. Le fond est hors de la baignoire.

Deux réunions entre divers généraux et membres du cabinet ont rapidement suivi. Le 13 janvier, McClellan se leva de son lit de malade pour assister à une troisième session au cours de laquelle Meigs fit pression pour le mouvement contre les confédérés à Manassas. McClellan croyait à tort que le Sud avait 175 000 soldats face à lui, insista-t-il, pour que ses hommes puissent les affronter. Mais un McClellan maussade s'inclina finalement – ​​un peu. Le général n'a divulgué aucun plan détaillé pour son armée, mais a déclaré qu'il voyait la valeur d'une poussée dans le Kentucky par les forces de Buell. Assuré que Buell bougerait, Liccoln a déclaré: "Je serai satisfait et j'ajournerai ce conseil."

Meigs a quitté la réunion avec l'impression que « McClellan préférerait envoyer d'autres troupes que celles sous son commandement actuel », c'est-à-dire l'armée du Potomac. En fait, McClellan essayait de comprendre comment déployer tous les forces de l'Union. Au fur et à mesure qu'il en apprenait davantage sur la situation à l'Ouest, il peaufinait les avancées opérationnelles qu'il avait conçues en août. Son approche globale – dans le but d'écraser le Sud – avait peu changé depuis août. Mais McClellan a continué à surestimer la force des forces confédérées, conduisant à une paralysie personnelle, tactique, opérationnelle et stratégique exacerbée par l'inaction de Halleck et Buell.

Dans une lettre de fin janvier à l'adjudant général de l'Union Lorenzo Thomas, McClellan a décrit son plan stratégique légèrement modifié. Cela incorporait des idées avancées par d'autres pour les opérations côtières, qui, selon lui, seraient "conçues pour attirer et distraire l'ennemi". Il voulait que la force du brigadier général Thomas W. Sherman sur la côte sud de la Caroline du Sud « attaque Charleston ou Savannah ou les deux ». Le brigadier général Ambrose Burnside devait coordonner une attaque amphibie sur la côte de la Caroline du Nord ou du sud de la Virginie. Pendant ce temps, les opérations du golfe du Mexique saisiraient les positions confédérées à Tortugas, Key West et Pensacola, « avec des manifestations contre la côte de Floride ». Le cœur du plan restait un assaut coordonné massif vers le sud et l'ouest qui, d'un coup de marteau, détruirait les défenses du Sud et mettrait fin à la guerre.

LINCOLN, CEPENDANT, AVAIT SES PROPRES IDÉES. Fin janvier, sans consulter McClellan, il promulgua l'Ordonnance générale n° 1, désignant le 22 février comme « le jour d'un mouvement général de toutes les forces terrestres et navales des États-Unis contre les forces insurgées ». Quelques jours plus tard, il a émis l'ordre de guerre spécial n° 1, qui ordonnait spécifiquement à l'armée du Potomac de prendre « un point sur » le chemin de fer au sud-ouest de Manassas Junction au plus tard le 22 février.

Tous les généraux de l'Union n'avaient pas « les ralentissements », comme Lincoln l'a dit à propos de McClellan. Le 2 février 1862, un élément de la machine de guerre de l'Union avait enfin commencé à se dérouler. Le général de brigade Ulysses S. Grant et l'officier général Andrew H. Foote frappent au Tennessee, prenant d'abord Fort Henry, puis Fort Donelson, et brisant le cordon de positions défensives confédérées à l'ouest. L'impulsion de cette poussée agressive n'est pas venue de l'ordre de Lincoln, ni de McClellan, mais de Grant lui-même, qui a dû demander trois fois la permission de bouger avant que Halleck ne cède. Dans le même temps, Buell a commencé sa poussée tant attendue dans le Kentucky et le centre du Tennessee.

L'effet des campagnes de l'Union, en particulier celui de Grant, a été dévastateur pour la Confédération. La reddition de Fort Donelson, combinée à la prise de Bowling Green, rend l'importante ville industrielle de Nashville vulnérable aux forces de l'Union. La chute des forts a ouvert les rivières Tennessee et Cumberland au passage de l'Union, ce qui signifiait que l'Union pouvait non seulement menacer Nashville et Clarksville à proximité, mais aussi pénétrer dans le Mississippi et l'Alabama. Le contrôle des deux voies navigables a également permis à l'Union de chasser les confédérés du Kentucky et de l'ouest du Tennessee, blessant ou tuant un tiers des forces ennemies là-bas, et coupant l'accès du Sud à encore plus d'industries ainsi qu'à son grenier et sa plus grande source de porc. .

Alors que Grant se livrait à la guerre des tirs, McClellan a continué à appuyer sa bataille d'idées avec Lincoln. Il a répondu aux ordres de Lincoln de janvier de déplacer l'armée du Potomac en ne bougeant pas. Au lieu de cela, il a essayé de défendre son propre plan pour l'Est. Dans une lettre remise au secrétaire à la Guerre Edwin M. Stanton le 3 février, McClellan a produit une discussion détaillée des options de l'Union, y compris un aperçu de ce qui est devenu connu sous le nom de « Plan d'Urbanna », du nom d'un petit port de Virginie qui, selon lui, serait être critique dans les mouvements de son armée.

Écrivant à Stanton, McClellan a d'abord défendu l'inactivité de l'armée de l'Union. Il rappela à Lincoln (à travers Stanton) le piètre état des forces de l'Union à l'Est et à l'Ouest lorsqu'il était venu en ville. Citant son plan d'août – qui s'avérait maintenant être une excuse pratique – il a écrit : « J'ai demandé une force mobile efficace dépassant de loin l'agrégat maintenant sur les rives du Potomac. Je n'ai pas la force que j'ai demandée.

Après cette réponse à ses critiques, McClellan a expliqué à Stanton ce que le Nord devrait faire pour gagner la guerre : — Je ne veux pas gâcher ma vie dans des batailles inutiles, mais je préfère frapper au cœur.

Ses ambitions n'étaient pas différentes de ce qu'elles étaient en août : il voulait poursuivre la guerre dans une grande campagne à plusieurs volets, la poussée principale étant vers Richmond. Chaque préparation serait faite avant de lancer cette série d'opérations offensives, et chacune "frapperait au cœur" de la Confédération, délivrant une victoire de l'Union avec le coût en vies le plus bas possible.

C'est cet objectif stratégique qui a conduit le plan Urbanna de McClellan et déterminé par où commencer l'avance de l'armée du Potomac. Cela aurait pu commencer près de Washington, comme Lincoln l'avait ordonné. Mais McClellan ne voulait pas suivre ce cours. Le général, à son honneur, a posé le genre de question que peu d'autres dirigeants militaires ou politiques de la guerre de Sécession envisageaient : même si le Nord gagnait à Manassas, et ensuite ? McClellan croyait qu'engager l'ennemi près de Washington ne rapporterait que peu, voire aucun, avantage à long terme, même avec une victoire. Cela ne gagnerait ni la guerre ni ne détruirait la principale armée confédérée, qui pourrait simplement se replier sous la pression des forces de l'Union. Un mouvement direct, conclut-il, ne ferait que forcer « l'ennemi à concentrer ses forces et à perfectionner ses mesures défensives aux points mêmes où il est souhaitable de le frapper là où il est le moins préparé » — c'est-à-dire, bien sûr, Richmond.

(McClellan avait raison, comme l'ont prouvé les campagnes futures. Des attaques directes contre les forces confédérées dans le nord de la Virginie en 1862 et en 1864-1865 ont forcé le Sud à se concentrer à ou près de Richmond pour protéger ses lignes de communication et d'approvisionnement.)

McClellan proposa plutôt de transporter l'armée du Potomac par voie d'eau le long de la baie de Chesapeake jusqu'à la pointe sud de la péninsule de Virginie, qui offrait la route terrestre la plus courte vers Richmond, l'un des objectifs de son plan d'août. Débarquer là-bas obligerait l'ennemi à abandonner ses lignes dans le nord de la Virginie et à se précipiter vers le sud pour couvrir Richmond et Norfolk. McClellan a promis des résultats spectaculaires et décisifs si cela fonctionnait : la capture de Richmond et de Norfolk, la capture des lignes d'approvisionnement et de communication confédérées, le contrôle de la baie de Chesapeake et un retrait confédéré du Tennessee et de la Caroline du Nord.

McClellan a également fait valoir que le point de lancement de la péninsule offrait de meilleures alternatives à l'Union en cas de défaite. Si l'armée ne pouvait pas prendre Richmond, elle pourrait battre en retraite vers le sud, redescendre la péninsule de Virginie jusqu'à Fort Monroe, son flanc gauche protégé par l'eau et son flanc droit à distance.

McClellan avait initialement prévu de débarquer l'armée du Potomac à Urbanna, une ville portuaire de la baie de Chesapeake sur le cours inférieur de la rivière Rappahannock. (Il a ensuite choisi Fort Monroe à la place.) "Un mouvement rapide d'Urban[n]a couperait probablement [le major général confédéré John] Magruder dans la péninsule, et nous permettrait d'occuper Richmond avant qu'il ne puisse être fortement renforcé."

Si cela échouait, McClellan pourrait utiliser la marine pour traverser la rivière James et mettre l'armée "à l'arrière de Richmond, forçant ainsi l'ennemi à sortir et à nous attaquer - car sa position serait intenable, avec nous sur la rive sud de la rivière."

Le général espérait débarquer jusqu'à 140 000 soldats, tout en promettant que son opération ne laisserait pas Washington sans protection. Avec un mouvement rapide, il a supposé que son armée pourrait s'emparer de Richmond avant que l'ennemi ne puisse réagir. "Rien n'est certain à la guerre, mais toutes les chances sont en faveur de ce mouvement », a-t-il conclu.

McClellan n'a pas garanti la victoire, mais a déclaré : « Je mettrai ma vie, ma réputation sur le résultat – plus que cela, je mettrai sur elle le succès de notre cause. »

On oublie généralement que ce qui est devenu la campagne de la péninsule de McClellan était censé être l'élément opérationnel le plus important d'un plan stratégique plus vaste.Alors que l'armée du Potomac se déplaçait en Virginie, les troupes de Burnside seraient en Caroline du Nord. Dans le même temps, les forces de Buell poussaient dans l'est du Tennessee et de l'Alabama tandis que celles de Halleck s'emparaient de Memphis et de Nashville. Ensuite, il y aurait des mouvements pour rejoindre les troupes de Thomas Sherman en Caroline du Sud en capturant Wilmington et Charleston, tandis que les forces du centre de l'Union se rendaient en Caroline du Sud et en Géorgie, Buell vers Montgomery, Alabama (ou peut-être vers l'armée principale en Géorgie) , et Halleck vers le sud, en descendant le Mississippi pour rejoindre les troupes de l'Union qui captureraient la Nouvelle-Orléans. Cela permettrait aux forces de l'Union d'occuper les ports du Sud, d'utiliser le fleuve Mississippi et de reprendre le contrôle de l'Arkansas, de la Louisiane et du Texas. McClellan est revenu à sa proposition précédente, insistant : « Tel est l'objectif que j'ai toujours eu en vue, c'est le plan général que j'ai espéré accomplir. Comme toujours, cependant, tout était subsidiaire à son entraînement de Virginie.

Lincoln n'a pas été convaincu par l'argument de McClellan pour la campagne de la péninsule. Il pensait qu'il était beaucoup plus logique d'attaquer simplement l'armée confédérée près de Washington. Cela coûterait moins cher et pourrait être effectué plus rapidement. Une victoire de l'Union semblait plus assurée. Mais à contrecœur, pour des raisons qu'il n'a jamais expliquées, il a accepté le plan de son général.

MÊME QUE McCLELLAN PRESSANT SON ARGUMENT avec le président, les mouvements syndicaux en Occident ont commencé à donner forme à son grand plan. Après que Grant eut pris Fort Henry et Fort Donelson, une partie des forces de Buell entra à Nashville le 25 février. Trois jours plus tard, Buell rapporta que ses éléments avancés se trouvaient à 10 milles le long des voies ferrées en direction de Murfreesboro, Tennessee. Halleck avait également commencé à pousser ses forces vers le sud, le long du Mississippi, et rassemblait des troupes pour prendre l'île n°10, le bastion confédéré du fleuve Mississippi.

McClellan a saisi les rênes et a décidé du prochain mouvement de l'Union. Il a téléphoné à Halleck le 2 mars : « Buell pense que l'ennemi a l'intention de s'unir derrière la rivière Tennessee, afin de pouvoir se concentrer soit sur vous, soit sur Buell. Par conséquent, a souligné McClellan, il était « doublement important » de tenir Nashville et de prendre Decatur, en Alabama. Cela isolerait Memphis et Columbus, Kentucky, les rendant vulnérables. De manière critique, il a noté que « Chattanooga est également un point de grande importance pour nous ». Il savait que sa chute romprait le Memphis and Charleston Railroad entre Chattanooga et Corinth, Mississippi, qui à l'époque était la seule liaison ferroviaire confédérée est-ouest, Chattanooga était également la porte d'entrée du cœur confédéré.

Le 11 mars, McClellan a mis sa propre armée en mouvement. Avec cela, les forces clés de l'Union étaient enfin en marche et se mettaient en place pour porter les multiples coups qui, il en était sûr, paralyseraient la Confédération. La guerre pourrait bientôt être finie.

Nous ne saurons jamais, cependant, si le grand plan de McClellan aurait pu fonctionner et raccourcir considérablement la guerre. Après que McClellan et l'armée du Potomac eurent navigué vers la péninsule, Lincoln le remplaça en tant que général en chef. Lincoln n'a pas fait cela plutôt comme un reproche, il pensait que c'était trop pour un seul homme de diriger la plus grande armée de l'Union ainsi que de s'acquitter des fonctions de général en chef. Libérer McClellan d'une certaine responsabilité, pensait le président, lui donnerait une chance de raviver sa réputation flétrie.

Lincoln, avec l'aide du secrétaire à la Guerre Stanton, a assumé le poste de général en chef. Il a également donné à Halleck le commandement de toutes les forces de l'Union à l'Ouest. Avec ces mouvements, la stratégie de l'Union est devenue complètement incontrôlable.

En tant que commandant de l'armée du Potomac, McClellan est resté fidèle à son plan, débarquant ses troupes sur la péninsule de Virginie et commençant sa route vers Richmond. Conceptuellement, un mouvement opérationnel vers la péninsule et une marche rapide sur la capitale confédérée n'étaient pas de mauvaises idées. Mais le succès dépendait de trop de choses allant dans sa direction. Il s'attendait, par exemple, à ce que les routes et le temps soient meilleurs sur la péninsule que le long de la route d'invasion depuis Washington. Le succès de l'Union dépendait également de sa rapidité, et la vitesse n'était pas l'un des points forts de McClellan.

Pourtant, malgré de nombreuses hésitations et une mauvaise gestion opérationnelle, ainsi que l'ingérence de Lincoln, McClellan s'est approché de manière stupéfiante de la victoire alors que son armée se frayait un chemin jusqu'à moins de six milles de Richmond. Bien que la campagne de la péninsule reste dans les mémoires comme l'un des échecs du général, elle a été à un cheveu d'être un grand triomphe.

Pendant ce temps, à la mi-avril, les forces de l'Union dirigées par le général de brigade Ormsby Mitchel, l'un des subordonnés de Buell, ont pris Stevenson, en Alabama, à une distance de frappe d'un Chattanooga pratiquement sans défense. Mitchel a supplié des renforts pour aider à prendre la ville. McClellan, qui avait reconnu l'importance de Chattanooga, avait ordonné sa capture avant de s'embarquer pour la péninsule. Pourtant, avec McClellan rétrogradé, Mitchel a maintenant répondu à Halleck et Buell, et les deux ont refusé sa demande, laissant une opportunité stratégique étonnante – probablement une victoire précoce majeure – leur filer entre les doigts.

Ulysses S. Grant a écrit dans son Mémoires personnels qu'après la chute des forts, de grandes opportunités s'offraient à l'Union, et que si un seul général avait commandé à l'Ouest, « il aurait pu marcher sur Chattanooga, Corinthe, Memphis et Vicksburg avec les troupes que nous avions alors ».
"La Providence", a déclaré Grant, "a gouverné différemment." L'armée de l'Union reviendrait à Chattanooga, mais seulement après 17 mois d'effusion de sang.

LE GRAND PLAN DE McCLELLAN D'AOT 1861 POURRA-T-IL AMÉLIORER une victoire plus rapide de l'Union ? Son idée était bien plus solide qu'improbable. McClellan comprenait clairement l'importance d'une planification solide, d'une bonne organisation et d'une bonne préparation, et il voulait saisir le grand avantage découlant du fait de porter des coups multiples et simultanés contre l'ennemi. Exécutée par quelqu'un avec le talent pour la mise en œuvre, la proposition de 1861 et ses variations de 1862 avaient d'excellentes chances de réussir.

En fait, Grant a proposé quelque chose de similaire lorsqu'il est devenu général en chef en mars 1864. Grant espérait mettre fin à la guerre dans les 10 mois en lançant plusieurs attaques simultanées contre les principales armées confédérées en Géorgie et en Virginie et en frappant des zones et des villes clés telles que Mobile. , Alabama et la vallée de Shenandoah en Virginie. Il a également inclus un débarquement amphibie sur la rivière James, au sud de Richmond. Le plan de Grant était bon, basé sur une compréhension claire des réalités politiques, stratégiques et opérationnelles auxquelles est confrontée toute offensive de l'Union, et composé de volets qui se soutiennent mutuellement. Rien ne prouve que Grant, qui est à juste titre félicité pour avoir remporté la victoire de l'Union, connaissait les détails des plans de McClellan. Mais on ne peut pas non plus dissimuler la similitude de son plan avec celui de McClellan d'août 1861.

Certes, la proposition initiale de McClellan en août comportait des faiblesses, telles que le petit nombre de troupes dans les branches ouest, en particulier celle destinée à l'avance du fleuve Mississippi, et la difficulté de lever une armée de manœuvre de 273 000 hommes. Mais le plan avait évolué au printemps 1862, et ces problèmes s'étaient en grande partie évaporés : les forces dans les branches occidentales étaient maintenant beaucoup plus importantes, tandis que McClellan avait prévu une force de manœuvre beaucoup plus petite (110 000 à 140 000 hommes) sous son commandement.

Le problème fondamental n'était donc pas le plan, mais le planificateur. En effet, l'un des principaux échecs de McClellan fut son interprétation erronée de la nature de la guerre. En décrivant l'exécution de son plan, il a exhorté à la réaffirmation de l'autorité fédérale par « une force physique écrasante » : vaincre les forces armées de la Confédération, prendre des points forts et démontrer la futilité de la résistance. Pourtant, McClellan a également insisté pour que le Nord protège les gens et les biens du Sud. Pris ensemble, ces objectifs sont contradictoires : McClellan voulait mener une guerre qui ne pouvait pas être menée.

De plus, comme de nombreux dirigeants de l'Union, McClellan a chassé le mirage d'un unionisme du Sud réprimé par une minorité violente. "Le concours a commencé avec une classe, maintenant c'est avec un peuple", a-t-il écrit. En vérité, le combat du Sud avait toujours été mené par son peuple, la majeure partie des Sudistes blancs soutenait la guerre.

Le plan de 1861 de McClellan - et ses versions ultérieures - a été encore affaibli par son insistance pour que l'armée sous son commandement porte le plus gros coup. Avec les mouvements offensifs correspondants de l'Union subordonnés à son avance, l'Union a été saisie par la paralysie stratégique parce que McClellan n'a pas bougé. De plus, McClellan n'a pas suffisamment pris en considération les divers éléments politiques de la guerre, en particulier les exigences du Nord pour une action rapide et le besoin de l'administration de démontrer des progrès dans la guerre pour satisfaire ses partisans politiques et calmer ses détracteurs.

Le brigadier général de l'Union Phil Kearney a manifestement reconnu le véritable talent de McClellan. Le 4 mars 1862, Kearney affirma que McClellan devait rester général en chef pendant que quelqu'un d'autre dirigeait l'armée du Potomac, peut-être un général mieux adapté à la gestion des opérations et des tactiques. Cela semble une sage évaluation. Mais Lincoln en a décidé autrement, McClellan a marché sur Richmond et son plan est mort en naissant. QG

Cet article paraît dans le numéro d'été 2011 (Vol. 23, No. 4) de MHQ—The Quarterly Journal of Military History avec le titre : McClellan’s War-Winning Strategy

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Pourquoi George McClellan hésitait-il tant à attaquer les forces confédérées alors qu'il commandait l'armée du Potomac ?

Il semble avoir été un excellent organisateur et un leader par ailleurs capable. Je sais qu'il a toujours surestimé la force des confédérés. Pourquoi était-ce le cas ? Il semble qu'il ait toujours eu une excuse pour expliquer pourquoi il ne pouvait pas ou ne voulait pas lancer une offensive. Même s'il avait des effectifs et des ressources bien supérieurs. Des raisons particulières ou des théories pourquoi?

L'explication charitable est qu'il était prudent.

L'explication peu charitable est que ses sympathies politiques n'étaient pas complètement alignées avec celles de l'Administration.

Après tout, il s'est présenté aux élections présidentielles contre Lincoln en tant que démocrate en 1864 sur une plate-forme qui appelait à une conclusion rapide de la guerre et à la fin des notions d'émancipation.

Je ne sais pas si j'accepte totalement que ses sympathies politiques allaient à l'encontre de Lincoln et c'est pourquoi il a été un tel échec pendant la campagne péninsulaire. Cela s'est passé dans quoi, ❢? Il s'est présenté à la présidence en ❤, autant un outil des démocrates de l'Union qui voulaient remplacer Lincoln qu'autre chose. Ce serait comme dire que les républicains radicaux qui ont soutenu (ou flirté avec) Fremont en ❤ n'étaient pas efficaces au Congrès jusque-là parce qu'ils n'étaient pas sûrs de la bonne foi anti-esclavagiste de Lincoln.

Il était perfectionniste et craignait de perdre des batailles, et pensait donc qu'il serait plus sûr d'attendre que la victoire soit garantie.

McClellan surestimait constamment la force des troupes confédérées. Cela a été exacerbé par les rapports d'Allen Pinkerton qui ont renforcé la perception erronée. En conséquence, McClellan voulait toujours plus de fournitures et plus de troupes, et il était trop prudent lorsqu'il engageait l'ennemi.

C'est une excellente réponse. OP, si vous souhaitez plus d'informations sur ce sujet, lisez "A Landscape Turned Red" sur la campagne Antietam dans la Virginie moderne/Virginie occidentale/Maryland. McClellan a littéralement trouvé des ordres papier du plan de bataille de Lee et a quand même raté la chose en s'appuyant sur les renseignements défectueux de Pinkerton et en n'engageant pas ses forces d'un seul coup.

Parmi les livres que j'ai lus, j'ai vraiment eu une impression de McClellan, il n'avait aucun courage et une peur de la bataille. J'allais utiliser un terme différent mais pour moi, il était le contraire de Grant. Qui n'avait peur d'aucune bataille. edit : ma grammaire est nulle

Eh bien, pas exactement. McClellan n'a eu aucun problème à risquer sa propre cou dans la bataille, comme ses exploits antérieurs l'ont clairement montré. Il avait juste peur de risquer la vie de ses troupes (qui en ont tué davantage). De plus, il a confié son intelligence à Pinkerton, qui a été nul.

McClellan était dilatoire et méthodique, rassemblant ses canards dans une rangée attendant le bon temps, les bonnes dispositions, etc. Pendant la bataille, il lui manquait ce concept difficile à définir que les grands chefs militaires doivent posséder - le sens du champ de bataille. Un grand général comme Lee pouvait anticiper et réagir aux attaques de McClellan, qui étaient fragmentaires et manquaient souvent de suivi. A Antietam McClellan n'a pas poursuivi Lee et pris l'initiative, craignant un piège. Ce n'est vraiment que lorsque Grant et Sherman sont arrivés que le nord a appris à forcer la bataille et à manœuvrer d'une manière qui saigne implacablement le sud à sec.


George B. McClellan

George McClellan était originaire de Philadelphie, où il est né le 3 décembre 1826, et a fréquenté l'Université de Pennsylvanie. En 1846, il obtint le deuxième de sa classe à West Point. McClellan a servi avec distinction sous Winfield Scott pendant la guerre du Mexique. De 1848 à 1851, il enseigne le génie militaire à West Point. À la suite de cette affectation, il a passé plusieurs années à arpenter les routes des chemins de fer, plus particulièrement le chemin du Pacifique Nord à travers les Cascades. En 1855-56, McClellan était en mission en Crimée pour étudier la guerre européenne et a soumis un rapport exhaustif sur le siège de Sébastopol. A cette époque, il a également conçu la « selle McClellan » en modifiant les modèles européens. Cette selle est restée en usage par les forces américaines jusqu'à la dissolution de la cavalerie. McClellan a démissionné du service en 1857 et est devenu le chef de l'ingénierie pour l'Illinois Central Railroad, une organisation représentée par l'avocat Abraham Lincoln. En 1860, McClellan est nommé président de l'Ohio & Mississippi Railroad. Après le déclenchement des hostilités en 1861, McClellan réintégra le service et reçut le commandement des forces fédérales en Virginie occidentale. Il a réussi à vaincre les forces confédérées dans un certain nombre d'engagements mineurs, mais a été suffisamment reconnu pour être connu sous le nom de « Jeune Napoléon ». Le surnom a été en partie inspiré par ses succès militaires, mais aussi par sa manière impérieuse de traiter avec les gens. Après la première bataille de Bull Run, McClellan reçut le commandement des forces fédérales de l'Est, des soldats qui deviendraient l'armée du Potomac. Sa mission était de protéger la capitale nationale des attaques confédérées et de détruire les forces d'opposition dans le nord de la Virginie. Les efforts de McClellan ont transformé l'armée, rétablissant la discipline et le moral. Cependant, il n'a pas réussi à engager l'ennemi, plaidant plutôt pour plus de soldats, de temps et de fournitures. Lincoln se lassa des retards et ordonna à l'armée d'avancer. McClellan a hésité et a réussi à convaincre le président qu'un délai supplémentaire était nécessaire. Au printemps de 1862, McClellan lança finalement la « Campagne péninsulaire », un effort pour prendre la capitale confédérée de Richmond en remontant la péninsule entre les rivières York et James. Les forces de McClellan ont gagné plus de batailles qu'elles n'en ont perdues, mais ont été forcées de battre en retraite après les batailles des sept jours. Les objectifs de prendre Richmond et de détruire l'armée confédérée du nord n'ont pas été atteints. Lincoln était mécontent McClellan a répondu en critiquant publiquement le président et le ministère de la Guerre. La presse, qui avait réclamé de l'action, a qualifié le général de "Mac le non prêt". Après la deuxième bataille de Bull Run, McClellan commanda les forces de l'Union protégeant Washington. Il a répété son succès en mettant les soldats en état de combat et a pu arrêter l'armée de Robert E. Lee à la bataille d'Antietam. Cependant, McClellan n'a pas pris l'initiative de poursuivre les forces de Lee. Lincoln fut de nouveau consterné et en novembre 1862, le général destitua son commandement. McClellan a attendu un autre rendez-vous militaire, mais aucun n'a été annoncé. Pendant ce temps, il a émergé comme une figure politique. Ses sympathies allaient aux positions des démocrates sur les droits des États, mais il se consacrait pleinement à la préservation de l'Union. En 1864, McClellan reçut l'investiture du parti et, dès le début, sembla être en excellente position pour vaincre Lincoln aux élections de 1864. Cependant, l'amélioration des rapports du front permit à Lincoln de gagner haut la main à l'automne. McClellan a démissionné de l'armée et a emmené sa famille faire une longue tournée en Europe. McClellan retourna aux États-Unis en 1868 et fut plus tard nommé ingénieur en chef du Département des docks de New York. En 1872, il est nommé président de l'Atlantic & Great Western Railroad. Restant actif en politique, McClellan fut élu gouverneur du New Jersey en 1877. Ses dernières années furent consacrées aux voyages et à l'écriture. Il justifie sa carrière militaire en La propre histoire de McClellan (1877). George B. McClellan était un ingénieur militaire vraiment brillant et un administrateur supérieur. Son manque d'initiative sur le champ de bataille, cependant, a démontré une grande faiblesse dans le programme éducatif de West Point où l'accent était mis sur la formation de techniciens, pas de guerriers. Il convient de noter, cependant, que la réticence de McClellan avait des racines politiques en tant qu'espoir présidentiel démocrate qu'il n'avait aucun intérêt à écraser le Sud, seulement à vaincre les forces de la désunion. Il mourut à Orange, New Jersey, le 29 octobre 1885.


Défaut fatal du général George McClellan : la lâcheté

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1. une personne qui manque de courage face au danger, à la difficulté, à l'opposition, à la douleur, etc. une personne timide ou facilement intimidable. de Dictionary.com

une personne qui manque de façon méprisable du courage de faire ou d'endurer des choses dangereuses ou désagréables Dictionnaire Oxford (en ligne)

Le mot "Lâche" est un terme très dur, totalement péjoratif. Dans l'armée, "lâche" est la pire appellation que l'on puisse appliquer à une personne. Les lâches sont absolument anathèmes pour tout ce que l'armée représente et attend de ses membres, en particulier des officiers. Ainsi, qualifier un officier militaire de lâche est une réprimande aussi forte qu'il est possible de l'offrir. Le seul autre label qui est dans la même ligue est « traître ».

Au début de ce fil, j'ai demandé si des membres du forum pensaient que George McClellan était un lâche. Dans l'ensemble, les réponses avaient tendance à être d'accord avec la sagesse conventionnelle transmise au fil du temps selon laquelle McClellan était un grand organisateur mais un commandant de terrain moins que stellaire en raison de ses illusions selon lesquelles il était toujours largement dépassé en nombre. J'ai gardé ce point de vue pendant un certain temps, mais quelque chose ne semblait pas correct à ce sujet. J'ai toujours eu l'odeur de quelque chose de plus fort et de plus sale chez cet homme.Dans ma lecture, j'ai senti que de nombreux commentateurs avaient des sentiments similaires, mais ils n'ont pas tout à fait osé le dire si franchement. Eh bien, je ne vais pas faire ça. Aussi dur que ce soit, je vais le dire.

À mon humble avis, George McClellan était un lâche. Non seulement cela, il était un lâche avec un complexe messianique mégalomane.

Commençons par sa réticence à utiliser sa belle armée. Dès le début, McClellan avait l'illusion d'être largement dépassé en nombre à chaque tournant. Nous ne pouvons pas blâmer Allan Pinkerton pour ces chiffres gonflés. Bien sûr, il les a fournis, mais McClellan les a acceptés pour argent comptant à maintes reprises, alors que même le plus humble des particuliers - s'il choisissait de réfléchir sur le sujet - savait que les chiffres étaient manifestement impossibles. Comment diable McClellan ne pouvait-il pas voir l'absurdité flagrante de ces chiffres ? L'Union disposait d'environ deux fois plus de recrues potentielles que la Confédération, et le système a réussi à lever, équiper et entraîner une force de plus de 100 000 hommes pour combattre dans les environs de Washington, DC. Comment McClellan est-il arrivé à la conclusion que les confédérés avaient levé, équipé et entraîné une armée DEUX FOIS la sienne, la transportant et la ravitaillant sur un réseau de communication largement inférieur, et ayant toujours une armée assez grande pour combattre et presque gagner à Shiloh à l'ouest, tout en menant des campagnes actives dans plusieurs autres régions ? McClellan n'était pas un homme stupide. Il pouvait faire le calcul aussi bien que n'importe qui. Pour rationaliser, il a toujours vu des forces se retirer des armées occidentales confédérées. Quand Halleck a ostensiblement dit à McC qu'il affrontait lui-même une armée de 100 000 hommes à l'extérieur de Corinthe, McC l'a fait caca et a dit en substance : "Vous vous trompez sûrement". théoriques, batailles de papier que la vraie chose).

McClellan ne bougea pas parce qu'il avait peur - terrifié - d'échouer. Il avait des visions grandioses de lui-même en tant que sauveur, mais pour être réellement le sauveur de l'Union, il devait se trouver dans des situations où il pourrait tout aussi bien échouer. Dans une certaine mesure, on peut pardonner l'anxiété de commander une si grande armée sur le terrain. Après tout, personne au cours de la première année de la guerre ne savait vraiment comment s'y prendre pour gérer de si grands corps de troupes dans des opérations actives. Le problème survient lorsqu'un commandant qui « peut tout faire » est paralysé par l'idée d'un commandement réel, avec son potentiel inhérent d'échec, et refuse donc d'agir du tout. Dites ce que vous voulez à propos d'Ambrose Burnside - et c'est une autre figure qui est à quelques pas du méprisable - il a au moins agi et n'a pas essayé de se cacher.

L'image de soi exagérée de McClellan l'a amené à imaginer de vastes armées fantastiques devant lui. Son ego ne pouvait supporter de subir une défaite aux mains d'une force plus petite. Sa peur de l'échec était si forte qu'il devait avoir un vaste hôte face à lui juste au cas où le pire arriverait et il serait vaincu. Dans son monde, il était toujours préférable de ne pas agir du tout contre son ennemi numériquement supérieur, mais si cela ne pouvait pas être évité et qu'il échouait, au moins il avait l'excuse qu'il était dépassé, pas dépassé. Quelqu'un peut-il honnêtement imaginer Grant, un homme méprisé par McClellan, agissant de la sorte ? En effet, Grant avait ce que Shelby Foote appelait « le courage à quatre heures du matin », le courage qui se manifeste lorsque quelqu'un vous réveille à quatre heures du matin pour vous dire que les fesses sont tombées de la baignoire et que vous vous levez et s'en occuper sereinement. Ce n'était PAS George McClellan à son meilleur jour.

McClellan n'était pas non plus un commandant solide sur le terrain. Il a réussi à déplacer l'AOTP jusqu'aux portes de Richmond malgré lui simplement parce que Joe Johnston était prêt à troquer l'espace contre le temps. Après avoir parqué l'ANV numériquement inférieur à Richmond, McClellan s'est vanté de ses plans grandioses pour écraser son ennemi - demain. Toujours “demain” ou le surlendemain. Et chaque « demain » apportait une autre raison pour laquelle cela ne pouvait pas être fait maintenant, mais devait attendre plus tard. Voilà, mes amis, le genre d'action que l'on voit chez un lâche. Puis, lorsque Lee (qui, avec un euphémisme incroyable et des manières courtoises, a déclaré que McClellan était "timide"), avec des forces largement inférieures, est passé à l'offensive, les forces de McClellan ont reculé face à des forces bien dirigées et motivées. J'ai lu si souvent que McC a mené une retraite stellaire dans la péninsule (comme si cela atténue en quelque sorte son échec terrifiant à attaquer alors qu'il avait des opportunités presque illimitées de renverser les confédérés). Absurdité. La retraite de l'Union dans la péninsule était désorganisée et fragmentaire. Ce n'est que parce que Lee n'était pas encore capable de s'intégrer pleinement avec ses subordonnés que l'AOTP s'est échappé intact. Lee avait l'AOTP à sa portée à plusieurs reprises, échouant uniquement parce qu'il ne pouvait pas faire en sorte que ses différents commandants agissent de concert et à temps. (À un moment donné, un officier d'état-major a fait remarquer que McClellan pourrait s'enfuir, Lee a éclaté d'un tempérament rare, « Oui, il s'en tirera, car je ne peux pas faire exécuter mes ordres ! ”) McClellan n'a jamais été en vue pour organiser et déployer sa belle armée. Il donnait rarement des instructions solides à ses commandants de corps, les laissant se battre à peu près comme bon leur semblait, sans presque aucune coordination. Encore plus étonnant, McC se méfiait fortement de plusieurs de ces commandants de corps, tels que Keyes, Heinztleman et Sumner, mais il les gardait aux commandes et ne les surveillait pas ! Fitz John Porter du V Corps était le seul commandant auquel McC avait confiance, et c'était en partie parce que Porter était aussi réticent à prendre des risques que McC. McClellan n'était nulle part près du front pendant les batailles des Sept Jours. Je sais que j'ai appelé AS Johnston pour le reprocher d'être une pom-pom girl de première ligne à Shiloh, mais il y a une énorme différence entre être dans un endroit où vous pouvez diriger vos commandants de corps et gérer votre armée, et cheerleader d'une ligne de bataille.

Et puis, dans la démonstration la plus choquante de toutes, il y a eu la bataille de Glendale, l'avant-dernière bataille de la retraite dans la péninsule. Lee était "sur l'agressif" et poussait fort l'AOTP. C'était une occasion en or pour les forces confédérées. Où était McClellan ? Je laisserai son biographe Stephen Sears, cité dans "To The Gates of Richmond: The Peninsula Campaign" expliquer :

On pourrait supposer qu'à ce moment, à quelques kilomètres à l'est, le général McClellan attendait également avec impatience le début de la bataille. Il était aussi évident pour lui que pour Lee que c'était ici l'heure décisive de la retraite vers le James. En tout état de cause, c'était le moment pour le jeune Napoléon de remplir [son] engagement. à son armée après Seven Pines : ‘Je vous demande maintenant un dernier couronnement. Soldats! Je serai avec vous dans cette bataille et partagerai ses dangers avec vous.’

Le général McClellan, cependant, ne partagerait aucun danger dans cette bataille. Au lieu de cela, il était à cinq miles de là à Haxall's Landing sur le James derrière Malvern Hill, sans aucune communication télégraphique et trop éloigné pour commander l'armée. . À quatre heures de l'après-midi, s'éloignant encore plus des responsabilités de commandement, le général McClellan monta à bord de la canonnière Galena. Ce soir-là, le général dînait à la table du commandant John Rodgers, où. le linge était blanc il y avait. du bon vin [avec le dîner].

Conduite particulière du général commandant. a une autre explication. La vérité est que George McClellan avait perdu le courage de commander. Avec chaque jour des Sept Jours, sa démoralisation avait augmenté, et chaque jour son courage de commander diminuait en conséquence. Au sixième jour, la démoralisation était totale. L'exercice du commandement au combat le dépassait complètement, et pour l'éviter, il s'enfuit délibérément du champ de bataille [italiques m'appartient]. Le général de brigade Andrew A Humphries de son état-major le vit le lendemain matin à bord du « Galena » et, écrit Humphries à sa femme, « je n'ai jamais vu un homme plus abattu que Genl. McClellan l'était. Il était incapable de faire quoi que ce soit ou de dire quoi que ce soit.

Plus tôt dans le livre, écrivant sur les conséquences de la bataille de Gaines & Mill, Sears nous a dit de Lee, "il ne lui est pas venu à l'esprit [Lee] que le général McClellan abandonnerait facilement après une seule bataille - que le Les fédéraux ont gagné - il déciderait d'abandonner sa campagne et de courir pour la sécurité.”

Ce sont les actions d'un lâche, d'un homme inapte à commander une armée aussi fine que l'AOTP. Certes, George McClellan a créé cette armée et ses hommes l'aimaient sincèrement. La principale raison de cet amour est venue du sentiment de fierté et d'identité qu'il leur a inculqué de la façon dont il ressemblait à l'image d'un livre de contes d'un général commandant, de tous les éclats, de la pompe et des belles déclarations qu'il leur a faites. Les hommes n'étaient pas au courant de toutes les intrigues et des allées et venues des échelons supérieurs. Ils ne savaient que ce qui leur arrivait sous la forme de rumeurs et de rafales, et cela avait tendance à élever McClellan aux dépens des puissances distantes de Washington, DC. Cela resterait vrai pendant le reste du mandat de McClellan.

Ceci n'est qu'un aperçu des épisodes qui contribuent à faire de George McClellan un lâche. Ses actions ultérieures autour de Second Bull Run et d'Antietam ont été aussi, sinon plus accablantes que les quelques-unes que j'ai cueillies dans sa campagne de la péninsule. Ses « échecs » de courage n'étaient pas des cas isolés, mais des scénarios toujours répétés.

Cela soulève donc la question, au-delà de l'évidence, quelles ont été les conséquences du comportement lâche de McClellan ? Eh bien, dans l'ensemble, assez intéressant, pas nécessairement tout mauvais du point de vue de l'Union. Comme Mike Schellhammer me l'a fait remarquer, « C'est une façon étrange que l'histoire s'est développée, mais je pense aussi que cela a fini par être une bonne chose [pour l'Union] - à long terme - que Mac était si mauvais dans son travail . S'il avait pris Richmond en 1862, l'Union n'aurait peut-être jamais adopté les méthodes de guerre totale de Grant et Sherman qui étaient nécessaires pour vaincre complètement la Confédération et écraser à jamais l'esprit de rébellion. Et sainte vache - pensez à ce qui se serait passé si cela avait mis Mac en position de remporter les élections de 1864.

Pour aller plus loin, chacun d'entre nous peut dire que, de la manière étrange dont l'histoire se déroule souvent, nous devons notre existence même au fait que McClellan a agi comme il l'a fait. Si les choses s'étaient passées différemment, les circonstances uniques qui ont amené nos ancêtres personnels à se rencontrer et à se marier ne se seraient pas déroulées comme elles l'ont fait. Pourtant, ce n'est pas une excuse pour les dizaines de milliers d'hommes qui sont morts au combat pendant le reste de la guerre, des hommes des deux côtés qui auraient très bien pu vivre si McClellan n'avait pas été un lâche.


Voir la vidéo: George McClellan


Commentaires:

  1. Giacomo

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  2. Aranck

    Qu'aimeriez-vous exactement dire?

  3. Courtenay

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  4. Garafeld

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